Las cigarras zombies sí existen y son lo más escalofriante que verás en la naturaleza

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Los zombies son criaturas que han fascinado al imaginario popular desde hace mucho tiempo. Están presentes en diversos productos de la cultura pop, como la serie The Walking Dead y la película Zombie Land.

Lo macabro de estas criaturas es su aspecto putrefacto, su resistencia a ataques físicos (porque ya están muertos) y su deseo incontrolable de comer cerebros (aunque últimamente han ampliado su dieta). Pero para nuestra fortuna, estos seres solo viven en nuestra imaginación, ¿cierto?

twd zombie caminante
Gene Page/AMC/Difusión

Zombies en la vida real

Un equipo de investigadores de la Universidad de West Virginia descubrió un extraño comportamiento en las cigarras, provocado por un hongo que parece tener efectos psicotrópicos en esos insectos.

El resultado de sus investigaciones fue publicado en la revista Fungal Ecology.

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El hongo, llamado massopora, contiene químicos similares a los encontrados en los hongos alucinógenos.

El massopora provoca que las cigarras pierdan algunas de sus extremidades. En el caso de los machos, causa que quieren aparearse prácticamente con cualquier cosa, aunque el hongo les haya hecho perder sus genitales y colillas.

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A pesar de lo horrible de la situación en la que se encuentran, las cigarras aparentemente continúan con su vida normal, contagiando a sus compañeras con esta rara enfermedad.

Matt Kasson, profesor de patología forestal de la Universidad West Virginia y uno de los autores de la investigación, explica que en estricto sentido las cigarras no están muertas, pero el hongo controla sus cuerpos.

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Las cigarras se topan con el extraño hongo bajo tierra, en donde pasan entre 13 y 17 años en forma de ninfas. Cuando son adultas emergen del suelo y, si están contagiadas con el hongo, el abdomen se pone duro y se desprende, revelando la infección.

Los adultos infectados mantienen una acelerada forma de vida, en donde los especímenes machos serán usado para transmitir el hongo vía sexual antes de la muerte del anfitrión.

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El equipo de investigación intentó replicar en el laboratorio la manera en la que las cigarras se infectan con el hongo massopora, pero a pesar de sus esfuerzos no tuvieron éxito.

Los efectos del hongo massapora no se presentan en lo seres humanos, pero las cigarras despiden otras sustancias que pueden perjudicar la salud de las personas, por lo cual no es recomendable acercarse a una cigarra infectada.

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Este descubrimiento podría favorecer en el futuro la creación de nuevos fármacos en beneficio del ser humano.

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