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¿Tu bebé siente dolor en el vientre? Un estudio tiene la respuesta

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Los estudios sobre las sensaciones que puede percibir un bebé en el vientre están habitualmente en la mira por una razón evidente: suele ser una manera de argumentar a favor o en contra de prácticas abortivas. Más allá de las distintas posturas y opiniones, desde la mirada de la ciencia, hay una respuesta a la interrogante de cuándo comienza a sentir dolor.

La subjetividad del dolor

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Una razón por la que el tema del dolor fetal es tan controvertido es porque el es una experiencia subjetiva, dijo la Dra. Anne Davis, obstetra, ginecóloga y directora médica consultora en Physicians for Reproductive Health.

A diferencia de la presión arterial o la temperatura corporal, por ejemplo, no hay una forma precisa de medir el dolor, dijo Davis a Live Science. Las personas tienen formas de comunicar cuánto dolor sienten, por ejemplo, algunos médicos le piden a sus pacientes que califiquen su dolor en una escala del 1 al 10. Pero la experiencia del dolor es fundamentalmente subjetiva, afirma la especialista. En otras palabras, lo que puede ser muy doloroso para una persona puede causarle muy poco dolor a otra persona.

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Aun así, aunque los médicos no pueden medir objetivamente el dolor, una investigación ha revelado mucho sobre cómo se experimenta el dolor en el cuerpo y, lo que es más importante, en el cerebro.

«El dolor ocurre en el cerebro», dijo Davis. Cuando una persona se lastima un dedo, una señal viaja desde el pie hacia arriba a través de los nervios de la pierna hasta la médula espinal y luego desde la médula espinal hasta el cerebro. Una vez que la señal ingresa al cerebro, la información se transmite a través de una compleja red de neuronas a un área del cerebro llamada corteza cerebral. Es en esta parte del cerebro donde una persona realmente percibe la sensación de dolor. Para que el sistema funcione, ya sea en un adulto o en un feto, todas las vías de los nervios deben estar conectadas y funcionando, explicó la doctora.

El desarrollo fetal

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Según Davis, lo que se puede decir sobre el sistema nervioso fetal es que las neuronas que transmiten señales de dolor no se desarrollan hasta el tercer trimestre del embarazo. Los autores de una investigación sobre el sistema nervioso fetal (publicada en 2005) describieron en detalle cómo se desarrolla. Si bien Davis no participó en esa investigación, señaló que la investigación continúa vigente. De hecho, desde esa publicación, «ninguna investigación ha contradicho esos hallazgos».

Los investigadores destacaron los momentos del desarrollo fetal en que el bebé puede percibir el dolor. En primer lugar los receptores de la piel que logran sentir una lesión deben desarrollarse. La investigación ha demostrado que esto ocurre entre la semana 7 y 15 de embarazo. Por ejemplo, los receptores en la piel alrededor de la boca se desarrollan alrededor de la semana 7, mientras que los receptores en la piel del abdomen se desarrollan alrededor de la semana 15, según el estudio.

Por otro lado, deben desarrollarse también las neuronas de la médula espinal que transmiten esa señal al cerebro. Los investigadores que analizaron los tejidos fetales informaron que esto ocurre alrededor de la semana 19 de embarazo. A su vez, las neuronas que se extienden desde la médula espinal hasta el cerebro deben ir hasta el área del cerebro donde se percibe el dolor. Esto no ocurre hasta las semanas 23 y 24 de embarazo, según la investigación.

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Además, la existencia de los nervios no es suficiente para producir la experiencia del dolor, escribieron los autores, al parecer las «estructuras anatómicas también deben ser funcionales». No es hasta alrededor de la semana 30 que hay evidencia de actividad cerebral que sugiere que el feto está «despierto». Davis señaló que aunque estos tiempos no son exactos, algunos fetos pueden desarrollarse un poco antes, mientras que otros pueden desarrollarse un poco más tarde.

Si bien esta es la respuesta de la ciencia, aún faltan investigaciones más profundas sobre el desarrollo embrionario y la sensación de dolor