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El achiote: el colorante rojizo de América

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De viaje por la Sierra del Ecuador, en el cantón Cotacachi, provincia de Imbabura, me invitan a degustar una comida un tanto pintoresca, no tanto por la singularidad de sus ingredientes, sino por el aspecto colorido que presenta su carne.

Este apetecible plato se denomina entre los lugareños como carnes coloradas y se compone de un delicioso chancho acertadamente acompañado por papas cocinadas, aguacate, empanaditas de maqueño (un tipo de plátano dulce) y mote (una variedad de maíz de color blanco), entre otros. Estas carnes coloradas, como bien indica su nombre, resultan del adobo con un producto local usado desde tiempos inmemoriales en el continente americano: el achiote.

Conoce un poco más de esta singular especia en el siguiente post de ElGranChef.

El origen del achiote y la cocina

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Dorling Kindersley RF/Thinkstock

El achiote, cuyo nombre científico es Bixa Orellana (por el conquistador Francisco de Orellana) es un colorante y condimento natural originario de la zona tropical de América. Procede del árbol del mismo nombre, de cuyo fruto se extraen semillas que dan lugar a la especia. También es conocido como urucú en Chile y Bolivia,  Bija en Colombia u Onoto en Venezuela.

Hoy en día se cultiva en otras regiones del mundo, como Asia o África, pero el principal productor es el Perú. Su utilización está registrada desde la época prehispànica, pues por ejemplo, según las cronicas españolas, era común entre los mayas prepararlo junto al cacao (bebida roja de cacao). Actualmente su uso està muy extendido, no sólo para fines alimentarios sino por sus propiedades medicinales y multiples aplicaciones cosméticas.

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Es ideal para saborizar las carnes, pescados y mariscos, pero se emplea a menudo para colorear locros y sancochos, y condimentar papas y arroces.

Además, si bien es posible usar directamente las semillas para cocinar, es habitual servirse de pastas y sazones en polvo que con frecuencia lo combinan con otras especias como la pimienta y el orégano.

Entre las recomendaciones prácticas, tan sólo un poco de cuidado, especialmente con las semillas, pues,  ¡manchan!

Las funciones no gastronómicas del achiote

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El achiote es utilizado como un repelente natural para los insectos, protector solar, tintura para el cabello y para el decorar el rostro en varios pueblos indígenas de Centroamérica y Sudamérica.

Igualmente se le atribuyen propiedades medicinales relacionadas con la cura del dolor de cabeza, o cicatrizantes, pero también para el tratamiento contra el envenenamiento por yuca brava,  alivio del dolor estomacal, e incluso para curar el sarampión.

Otros de sus usos son la tintura de arcillas, cerámicas y maderas.

¿Qué te pareció saber un poco de esta especia? No dejes de curiosear por otros post de ElGranChef yla historia de los alimentos.