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Científicos descubrieron un hongo que convertía a los seres vivos en zombies: te explicamos

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Leo Malsam via Getty Images | Summit Entertainment

El ámbar es la resina de árbol fosilizada, es comúnmente utilizada como joyería pero en ocasiones se encuentran insectos adentro, como el mosquito de Jurassic Park.

En junio de 2021 dos científicos, uno francés y otro estadounidense, publicaron en la revista Fungal Biology, el hallazgo de una desafortunada hormiga de entre 35 y 55 millones de años que murió infectada por un hongo y fue encapsulada en un pedazo de ámbar.

pedazo ambar
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Las hormigas, sobre todo las carpinteras, suelen ser víctimas de diversos parásitos, entre ellos el hongo Ophiocordyceps unilateralis, el cual controla al insecto y provoca que muera mordiendo una planta para liberar sus esporas y encontrar otro huésped.

Actualmente los parásitos de ese género son los únicos que atacan a las hormigas carpinteras (Camponotus). El hongo encontrado en el ámbar es un nueva especie y los investigadores creen que es el antecesor de los Ophiocordyceps.

El nuevo parásito se llama Allocordyceps baltica, porque fue encontrado en el mar Báltico, en la península de Sambia, al noreste de Kaliningrado, Rusia.

No fue posible determinar si la hormiga infectada con A. Baltica mordió una planta antes de morir, al igual que hacen los insectos con el O. unilateralis, y luego fue atrapada por la resina.

Aunque Ophiocordyceps y Allocordyceps pertenecen al mismo orden de hongos tienen algunas características que los diferencian. La parte reproductora del parásito, llamado ascoma, en los Ophiocordyceps crece a través de la cabeza de la hormiga, tomando total control de su cerebro.

Por su parte el ascoma del Allocordyceps sale del recto del insecto. George Poinar, el científico estadounidense del estudio, le explicó a Live Science que esto pudo suceder para que la hormiga viviera más.

«El recto ya está abierto, mientras que el hongo tendría que penetrar la cápsula de la cabeza para emerger de la cabeza. Le hubiera permitido a la hormiga sobrevivir unos días más, ya que una vez que el hongo entra en la cabeza, la hormiga muere».

hormiga infectada parasito
Kevin Wells via Getty Images

Aunque el parásito saliera por la parte de atrás, no quiere decir que todo el insecto no estuviera infectado. El cuerpo del Allocordyceps, llamado micelo, se puede observar emergiendo de la base del cuello y del abdomen de la hormiga.

Esta es la especie de parásito de hormiga más antigua que se ha encontrado y los científicos esperan que en un futuro se pueda utilizar para estudiar el origen de la infección en estos insectos.

¿Ya sabías que existen hongos que controlan a las hormigas?

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