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La prehistoria tenía ‘hormigas del infierno’: un fósil en ámbar es la prueba

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Científicos encontraron un fósil en ámbar de hace 99 millones de años con una cucaracha siendo devorada por una hormiga infernal y el hallazgo arrojó datos importantes sobre la evolución de los insectos.

cientificos descubren como eran insectos hace millones de anos
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Al menos durante el último siglo, los paleontólogos han encontrado insectos fosilizados de hace millones de años: mosquitos, piojos y hasta hormigas.

Las investigaciones han determinado que, hace millones de años, el planeta fue habitado por ‘hormigas asesinas’, de las cuales se han encontrado al menos 16 especies.

Granjas de Hormigas un tipo de mascota diferente 2
Antrey / iStock / Thinkstock

Las hormigas infernales, antecesoras evolutivas de las que conocemos ahora, tenían cuernos y poderosas mandíbulas para apresar a otros insectos que en ocasiones eran más grandes que ellas.

En la actualidad, las cucarachas son más grandes y las hormigas solo podrían acabar con una si la atacan en grupo; sin embargo, hace 99 millones de años eran capaces de acabar con ellas de una sola mordida.

cucaracha gigante de madagascar mano
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Una expedición en Birmania arrojó un fósil en ámbar de una nueva especie de hormiga infernal devorando a una cucaracha con sus extrañas y mortales mandíbulas.

«El comportamiento fosilizado es extremadamente raro de encontrar, especialmente la depredación. Como paleontólogos, especulamos sobre la función de las adaptaciones antiguas utilizando la evidencia disponible, pero ver a un depredador extinto atrapado en el acto de capturar a su presa es invaluable», explica Phillip Barden, autor principal del estudio.

hormiga infernal fosil en ambar
NJIT, Chinese Academy of Sciences and University of Rennes

La investigación determinó que es una nueva especie de hormiga infernal, a la cual nombraron Ceratomyrmex ellenbergeri. Respecto a la cucaracha, es un espécimen previamente identificado como Caputoraptor elegans.

Ambas especies son parientes lejanos de los insectos actuales, aunque sus características físicas son diferentes.

hormigal infernal fosil
NJIT, Chinese Academy of Sciences and University of Rennes

Ceratomyrmex ellenbergeri tenía mandíbulas en forma de guadaña para abrazar y destrozar a sus presas con un movimiento vertical, mientras que las hormigas actuales mueven sus piezas bucales horizontalmente.

Los científicos sospechan que las características depredadoras de las hormigas infernales desaparecieron durante la extinción del Periodo Cretácico hace 65 millones de años, pero no hay certeza sobre ello.

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Barden piensa que las hormigas del infierno fueron un experimento de adaptación evolutiva hace millones de años; sin embargo, todavía es un misterio cómo evolucionaron en las especies actuales, que tienen rasgos distintos.

La investigación también comparó la nueva especie con otras hormigas infernales y determinó que Ceratomyrmex ellenbergeri fue uno de los primeros insectos en el árbol genealógico de las especies identificadas hasta la fecha.

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andrey pavlov - RF - Thinkstock

Aunque el nuevo hallazgo dio datos importantes sobre la familia de las hormigas infernales, todavía no están claros los motivos de su extinción.

«A medida que nuestro planeta se somete a su sexto evento de extinción masiva, es importante que trabajemos para comprender la diversidad extinta y lo que podría permitir que ciertos linajes persistan mientras otros desaparecen. Creo que los insectos fósiles son un recordatorio de que incluso algo tan ubicuo y familiar como las hormigas ha pasado por la extinción», señala Barden.

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