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La explosión de una estrella nunca antes vista ayudó a encontrar calcio en el universo

descubren por primera vez supernova rica en calcio con rayos x
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Ni siquiera el telescopio más poderoso del mundo había detectado estrellas que explotaran y generaran grandes cantidades de calcio. Sin embargo, recientemente se registró un evento sin precedentes.

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Los astrónomos saben que gran parte del calcio presente en la Tierra proviene de las explosiones, mismas que ocurren cuando una estrella llega al final de su vida.

Sin embargo, es un evento tan raro, que no ha podido ser estudiado a detalle, esto porque son explosiones que duran muy poco tiempo y es difícil detectarlas.

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No obstante, durante una observación de rutina en abril de 2019, el astrónomo aficionado Joel Shepherd, detectó una explosión inusual mientras veía la galaxia Messier 100 (M100), ubicada a 55 millones de años luz de la Tierra.

Shepherd informó a la comunidad científica sobre la anomalía e inició un trabajo conjunto con diferentes telescopios del mundo para examinar la explosión nombrada "SN2019ehk".

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Aaron M. Geller/Northwestern University

Se trató de una investigación en la que participaron 70 coautores de 15 países, liderados por Raffaella Margutti, de la Universidad de Northwestern.

Después de que los telescopios registraron la explosión (que duró pocas horas) examinaron los datos para determinar que se trató de una estrella en su última etapa de vida, la cual creó una supernova y éste liberó grandes cantidades de calcio.

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Las observaciones con rayos X, revelaron que era una estrella compacta que arrojó una capa de gas externa al final de su vida. De esta manera, el material generado chocó con el suelo y emitió rayos X muy brillantes.

La explosión es inusual porque provoca temperaturas extremadamente altas y presión elevada que, con los materiales arrojados, a su vez desatan una reacción química responsable de arrojar calcio. Wynn Jacobson-Galán, uno de los participantes en la investigación, ahondó en detalles:

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Al observar lo que hizo esta estrella en su último mes antes de alcanzar su extremo crítico y tumultuoso, nos asomamos a un lugar previamente inexplorado, abriendo nuevas vías de estudio dentro de la ciencia transitoria.

La idea de las supernovas ricas en calcio era una teoría astronómica que se convierte en una certeza con las observaciones de SN2019ehk. Por su parte, Raffaella Margutti (autora principal) destacó la relevancia del descubrimiento:

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Era mucho más luminoso de lo que cualquiera hubiera podido observar alguna vez. No había teorías preexistentes que predijeran que los transitorios ricos en calcio fueran tan luminosos en las longitudes de onda de rayos X.

De acuerdo con los investigadores, las estrellas producen pequeñas cantidades de calcio a lo largo de sus vidas; sin embargo, una explosión de este tipo genera cantidades masivas en pocos segundos.

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ESA/NASA/Hubble

Los astrónomos todavía no descifran qué tipo de estrella era; sin embargo, sin la explosión, nunca habrían sabido de su existencia, pues no había sido observada anteriormente.

El telescopio Hubble lleva observando la galaxia M100 durante 25 años. Nunca habían existido pistas de SN2019ehk hasta que llegó al final de su vida y tuvo lugar la explosión.

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