Los anillos de Saturno están desapareciendo y eso cambia todo lo que sabíamos del planeta

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Nuestro Sistema Solar está lleno de aspectos curiosos, como el color de Marte, el cinturón de asteroides, la vida en la Tierra y los famosos anillos de Saturno. Pero, al parecer, estos anillos podrían desaparecer muy pronto, debido a causas naturales y sorprendentes.

Investigadores de la NASA han confirmado que Saturno está perdiendo sus anillos, a una velocidad superior a la estimada por las observaciones realizadas en las misiones Voyager 1 y 2.

Los anillos están desapareciendo debido a que son arrastrados hacia el planeta por la fuerza de gravedad del mismo, como si se tratase de una lluvia de partículas de hielo.

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NASA

El Dr. James O’Donoghue, del Cetro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, explica que la cantidad de lluvia de hielo que está cayendo sobre Saturno podría llenar una piscina olímpica en media hora, lo que provocará que todo el sistema de anillos de ese planeta desaparezca a más tardar en 300 millones de años.

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O’Donoghue es el autor principal del estudio que verifica la perdida de los anillos de Saturno. En su trabajo, el científico explica que la sonda espacial Cassini midió el tiempo de vida del área que está desapareciendo, llegando a la conclusión de que esos anillos se formaron hace 100 millones de años, algo relativamente corto para la estimación de vida de Saturno, cuya edad estimada es de 4 mil millones de años.

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Desde hace tiempo una de las incógnitas más grandes de nuestro Sistema Solar es si los anillos de Saturno se formaron al mismo tiempo o después del nacimiento del planeta, y al parecer la investigación de O’Donoghue favorece este último escenario.

De acuerdo con ete trabajo científico, es poco probable que los anillos tengan más de 100 millones de años, abriendo la posibilidad de que sean parte de un ciclo temporal.

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Una de las teorías más aceptadas acerca de la formación de los anillos, es que si estos surgieron después del nacimiento del planeta, podrían haberse formado cuando las pequeñas lunas en órbita circundante a Saturno colisionaron entre sí, a causa de la gravedad o por el impulso del impacto de un asteroide.

Fue el Voyager el que obtuvo los primeros indicios de que existía una lluvia de anillos en Saturno, ya que logró captar variaciones en la atmosfera superior, en la densidad de los anillos y tres bandas oscuras que rodean el planeta en las latitudes del norte.

Jack Connerney publicó en 1986 un estudio en el cual vinculaba estas bandas con la forma del campo magnético de Saturno, suponiendo que las partículas de hielo de los anillos del planeta (las cuales contienen cargar eléctricas) fluyen por las líneas del campo magnético, liberando agua en la atmósfera.

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Los anillos de Saturno están compuestos por trozos de hielo, algunos con un tamaño de unas cuantas micras y otros de varios metros de ancho.

Estos trozos o partículas quedan atrapadas entre la atracción de la gravedad del planeta (que los regresa a la superficie) y la velocidad orbital, cuyo objetivo es arrojarlos al espacio.

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