Las galaxias están siendo destruidas y los científicos tratan de averiguar qué lo ocasiona

algo destruye a las galaxias
Alex Mit / Shutterstock

Después de años de observación e investigación, la humanidad logró desentrañar uno de los grandes misterios del universo: la existencia de los agujeros negros.

Incluso se pudo recrear la imagen de su horizonte de sucesos a través de Event Horizon Telescope, una red de radiotelescopios ubicados en varias partes del mundo, resultado del esfuerzo de la comunidad científica internacional.

primera fotografia agujero negro universo
Event Horizon Telescope

Uno de esos radiotelescopios miembros de ese proyecto es el gran telescopio de Atacama, ubicado en el desierto de Chile, y el cual será pronto el protagonista de otro evento científico histórico.

radiotelescopio alma de atacama
ALMA Observatory

Astrónomos han descubierto que en las regiones más remotas del universo las galaxias están muriendo, por lo cual desean saber qué es lo que está provocando este fenómeno.

Científicos canadienses, liderados por Toby Brown, han propuesto un nuevo programa de investigación llamado Estudio del Entorno de Virgo Trazado en Monoxido de Carbono, mejor conocido como VERTICO, por sus siglas en inglés.

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Este programa de investigación, compuesto por 30 científicos, utiliza al telescopio milimétrico de Atacama (ALMA, por sus siglas en ingles) para generar un mapa en alta definición de hidrogeno molecular en 51 galaxias del Cúmulo de Virgo.

Los cúmulos de galaxias son perfectas para esta investigación, ya que son entornos muy extensos ubicados en los extremos conocidos del universo, que llegan a tener miles de galaxias en su interior. Debido a la enorme fuerza gravitacional presente en esos grupos, las galaxias se desplazan a impresionantes velocidades, calentando el plasma que hay entre ellas.

De acuerdo con la investigación, en el hostil interior de esos cúmulos las galaxias suelen "chocar" entre ellas, lo que puede provocar su aniquilación o extinción estelar.

El programa VERTICO tiene el objetivo de entender cuáles con los mecanismos de enfriamiento que evitan la formación de estrellas, y cómo es que lo hacen.

Los investigadores señalan que cuando una galaxia muere en esos cúmulos, el plasma elimina el gas mediante un proceso llamado despresurización por impacto. Cuando se termina con el elemento clave para la formación de estrellas (gas), la galaxia no tiene otro remedio que desaparecer, convirtiéndose en un ente oscuro en el cual las estrellas no existen.

De igual manera, las altas temperaturas en los cúmulos de estrellas pueden interrumpir el enfriamiento del gas y condensarlo en las galaxias, lo que conduce a la suspensión de la creación de estrellas, como si se tratara de una inanición.

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Stefano Garau / Shutterstock

Cualquiera de esos procesos dejan un rastro único de gas, y el objetivo de VERTICO es unir todos esos vestigios para formar una imagen que brinde una explicación acerca de cómo los cúmulos modifican a las galaxias.

Se eligió al Cúmulo de Virgo debido a que es el más cercano a nuestra galaxia y se encuentra en un proceso temprano de formación. Esto quiere decir que podemos obtener los datos de las diferentes fases del ciclo de la vida de las galaxias.

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