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La NASA declara muerto al robot Opportunity en Marte, y es recordado entre llantos y risas

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NASA

Luego de 15 años prestando servicio en el planeta rojo, la NASA comunicó oficialmente el final de la misión Opportunity en Marte. La decisión fue tomada tras haber intentado restablecer el contacto con el vehículo robot en más de un millar de oportunidades durante los últimos 8 meses, luego de que el Opportunity dejase de transmitir el 11 de junio de 2018 a causa de una colosal tormenta de arena que azotó a Marte.

Adiós, Oppy: el mensaje de la NASA

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iStockphoto/Thinkstock

La NASA comunicó que decidió dar por terminada la estrategia de recuperación del Opportunity, tras haber realizado todos los intentos posibles para restablecer contacto. La última transmisión hacia Marte fue realizada desde el Complejo de Comunicaciones con el Espacio Profundo de Goldstone (GDSCC), sin respuesta alguna.

Como no podía ser de otra manera, esa última noche de intentos fue muy especial y emotiva. La doctora Tanya Harrison, que ha trabajado durante muchos años en las misiones de rovers en Marte, dejó en claro que no fue una jornada más para todos quienes estaban presentes en el JPL de la NASA:

«Pasamos la noche en el JPL mientras se lanzaron los últimos comandos al robot Opportunity en Marte. Hubo silencio. Hubo lágrimas. Hubo abrazos. Hubo recuerdos y risas compartidas. #GraciasOppy #BuenasNochesOppy»

El principio del fin

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NASA/JPL-Caltech/MSSS

En junio de 2018 una enorme tormenta de arena cubrió la cuarta parte del planeta rojo, que llegó a bloquear un 99 % de la luz solar, elemento de vital importancia para el Opportunity, ya que se alimentaba mediante paneles solares, y que determinó, posiblemente, que entrase en un estado de hibernación del que no se pudo recuperar.

En 2007 ya había sufrido los efectos de las tormentas de arena, por lo que estuvo operando con un menor carga energética e incluso se le había ordenado suspender las comunicaciones con nuestro planeta.

Algo muy similar había pasado con su hermano gemelo, el rover Spirit, que llegó al suelo marciano unos días antes que el Opportunity. En 2009, el Spirit quedó varado en un banco de arena. Luego de varios meses en los que se pensaron estrategias para liberarlo, entró en estado de hibernación, y no volvió a comunicarse. La NASA decidió finalizar la misión Spirit en mayo de 2011.

Los logros del Opportunity

NASA/JPL/Cornell; modified from original by Tablizer at en.wikipedia [Public domain], via Wikimedia Commons

Thomas Zurbuchen, administrador asociado del Directorio de Misiones Científicas de la NASA, señaló la importancia del Opportunity y los aportes realizados a la exploración espacial:

«Por más de una década, Opportunity ha sido un icono en el campo de la exploración planetaria. Nos ha enseñado que, en un antiguo pasado, Marte fue un planeta húmedo y potencialmente habitable, y nos reveló paisajes marcianos inexplorados [...] Toda sensación de pérdida debe atemperarse con la certeza de que el legado del Opportunity continúa tanto en la superficie marciana, con el Curiosity y el aterrizador fijo InSight, como en las instalaciones del JPL, donde está tomando forma el nuevo vehículo rover Mars 2020».

El comunicado de la NASA también señala algunos de los logros del rover, de los cuales vale la pena rescatar los siguientes:

  • Descubrió indicios de que, en el pasado remoto de Marte, hubo agua de condiciones similares a la de un lago o una fuente terrestre.
  • Tiene el récord de viaje en el suelo de Marte al cubrir en un día una distancia de 220 metros.
  • Envió a la NASA unas 217 000 imágenes, entre las que se incluyen unas 15 fotografías panorámicas de 360º.

¡Gracias por todo, Oppy!

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