Por qué las mujeres vivimos más que los hombres: la biología está de nuestro lado

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Las mujeres viven más que los hombres. La OMS reporta que, aunque en esto últimos 20 años la esperanza de vida ha aumentado en promedio 5 años, la diferencia entre la longevidad de las mujeres y de los hombres se ha mantenido constante: ellas viven 4 años y medio más que ellos. ¿Hay acaso una ventaja biológica o una actitud más cuidadosa ante la vida que nos defina?

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Las mujeres tienen ventajas biológicas y sociales

Scientific American recopila varias teorías al respecto. Por ejemplo, las hormonas que caracterizan a los hombres y a las mujeres tienen ventajas y desventajas en cuanto a supervivencia. El estrógeno facilita la eliminación de colesterol malo y puede, por tanto, proteger el corazón; por otro lado, la testosterona se ha vinculado con una actitud más violenta y una tendencia a asumir riesgos. Además, las mujeres están equipadas con una mejor habilidad para desechar el exceso de comida.

Los cambios sociales también han favorecido la longevidad de la mujer. El progreso social y económico que vivimos desde el siglo XIX redujo significativamente las diferencias sociales entre los géneros y liberó a las mujeres de la carga de ser madres, que quitaba la vida a muchas. El avance de la medicina ha permitido que las mujeres den a luz sin sacrificar su propia vida, lo que dio lugar al aumento exponencial de la población mundial.

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El secreto está en la biología de las hembras

Un nuevo estudio, publicado en la revista científica Aging Cell, quiso ir más allá de estas variables. Dena Dubal, neuróloga de la Universidad de California en San Francisco, junto a otros autores, investigó la longevidad femenina en ratones alterados genéticamente.

En el reino animal también se observa una mayor longevidad en las hembras, algo que puede respaldar la teoría de que la evolución permite que los ejemplares femeninos, que cargan y crían la nueva vida, sean los que tengan una vida más larga; esto ayudaría a preservar las especies. Pero ¿cómo sucede esto? ¿Qué parte de ser hembra asegura una larga vida? ¿Son las gónadas? ¿Son los cromosomas?

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Para averiguar eso, Dubal creó dos tipos de ratones modificados genéticamente: unos tenían cromosomas XY (típicamente masculinos) y ovarios (gónadas femeninas), los otros, cromosomas XX (que se encuentran en las hembras) y testículos (gónadas masculinas). Dejó que los ratones vivieran su vida hasta morir de causas naturales y luego comparó su longevidad con la de otros ratones, cuyos genes no habían sido modificados.

Los resultados fueron claros: los cromosomas determinan la longevidad, independientemente de las gónadas. Así, los ratones con cromosomas XX vivieron mucho más tiempo, a pesar de tener, algunos de ellos, testículos.

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Si bien se encontró que los órganos sexuales femeninos estaban asociados a vidas más largas (los ratones con ovarios y cromosomas XX vivieron más tiempo que todos los demás), los cromosomas son aún más decisivos: los ratones de cromosomas XX sobrevivían a los de cromosomas XY. Dijeron los autores en la conclusión del estudio:

Puede haber causas evolutivas hacia una supervivencia aumentada y una esperanza de vida más larga para las hembras, para asegurar mejores cuidados y mejor salud para generaciones de descendientes. Por otro lado, más muertes de ejemplares masculinos podrían beneficiar las siguientes generaciones, reduciendo la competencia por recursos y parejas.

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