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El fenómeno de las hormigas zombies tiene a los científicos rompiéndose la cabeza

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Denis Vesely/Shutterstock

Todo comienza cuando el hongo ophiocordyceps unilateralis infecta a las hormigas carpinteras que abundan en Brasil. Rápidamente colonizan los tejidos del artrópodo hasta convertirlo, literalmente, en un zombie que actúan según la conveniencia de la infección parasitaria.

El hongo invasor se las ingenia para controlar el cuerpo de la hormiga carpintera y hacerla descender desde el tronco de los árboles hasta las hojas que se encuentran cerca de la superficie del suelo selvático, donde las condiciones son idóneas para el desarrollo del hongo.

¿Cómo la hormiga se convierte en zombie?

Un equipo multidisciplinario de entomólogos, geneticistas, ingenieros informáticos y microbiólogos liderado por David Hughes de Penn State University realizó un estudio para descifrar el misterio de las hormigas zombies y encontraron que el hongo prolifera en las patas, el abdomen y la cabeza de la hormiga. Sin embargo, el cerebro de la hormiga hospedera permanece intacto hasta diez días después de infectada, cuando la hormiga finalmente muere en el destino fijado por los hongos.

Básicamente controlan los músculos de la hormiga haciéndola caminar hacia las hojas. Una vez allí, el hongo hace que la hormiga muerda la hoja, luego provoca la atrofia de los músculos de la masticación, lo cual hace que sus fuertes mandíbulas se anclen en la superficie inferior de la hoja, donde da menos el sol y hay más humedad. Luego de matar a su hospedero, el hongo irrumpe desde dentro en forma de tentáculos para regar sus esporas y comenzar el ciclo otra vez con futuras víctimas como se muestra en el siguiente vídeo.

Esto tiene a la comunidad científica rompiéndose la cabeza, ya que el cerebro es el órgano que controla el movimiento en la mayoría de los animales. En este caso, la hormiga mantiene su cerebro intacto y sin embargo el hongo logra controlar sus músculos.

Las vistas bajo el microscopio electrónico demostraron que las células de hongo regadas por el cuerpo de la hormiga están interconectadas y forman una especie de red de comunicación que hace que la hormiga se mueva como una marioneta en contra de su voluntad.

Un par de hipótesis

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David Hughes/Penn State University

No obstante, la forma exacta en que esta red hace que el movimiento ocurra en una dirección determinada es un misterio para los científicos. Algunas hipótesis apuntan a que el hongo se vale de los sentidos de la hormiga para poder dirigir el movimiento en la dirección deseada, lo cual explica por qué no destruyen ese órgano.

Otra hipótesis planteada por otros científicos baraja la posibilidad de que el hongo produzca compuestos neuromoduladores que le dé ordenes al cerebro de la hormiga. Si esto se comprueba, las hormigas carpinteras de Brasil serían el ejemplo perfecto de zombificación en la vida real.

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