Diferencias entre una endemia, epidemia y pandemia

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Jose Luis Pelaez Inc/Blend Images/Thinkstock

Históricamente la humanidad ha sido víctima de infecciones y enfermedades masivas que acabaron con la vida de cientos y miles de personas. Ya sea a causa de virus, bacterias, parásitos o hábitos poco saludables, algunas enfermedades alcanzan niveles de expansión realmente impresionantes.

A veces usamos indistintamente los términos brote, endemia, epidemia o pandemia, sin embargo debemos saber que todos describen situaciones de diferente gravedad y alarma santiaria. Vamos a conocer qué significa exactamente cada uno de estos términos, para entender cuáles son las diferencias entre una endemia, una epidemia y una pandemia.

¿Qué es una endemia? 

[[{"fid":"68851","view_mode":"default","type":"media","link_text":null,"attributes":{"height":"200","width":"200","class":"media-element file-default file-Thumb"}}]]Según la RAE una endemia es una «enfermedad que reina habitualmente, o en épocas fijas, en un país o comarca». Una endemia implica una enfermedad normal, recurrente y controlada en una zona determinada. El número de personas afectadas es elevado pero no varía de forma dramática ni se expande demasiado geográficamente.

¿Qué es una epidemia? 

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Alejandro Aranda/Hemera/Thinkstock

Según la RAE una epidemia es una «enfermedad que se propaga durante algún tiempo por un país, acometiendo simultáneamente a gran número de personas». Si bien podemos intuir que una epidemia tiene un alcance mayor que una endemia, la definición de la RAE no nos arroja demasiada información sobre la situación de emergencia sanitaria que implica una epidemia.

Una infección se vuelve epidémica cuando supera la cantidad estimada de casos afectados en un período de tiempo determinado. Una endemia se puede convertir en una epidemia si supera la cantidad de casos esperable. Es decir que el nivel de epidemia se calcula en función del nivel de endemia anterior. 

A modo de ejemplo y dato curioso: si la viruela está completamente erradicada en una región determinada, es decir que su nivel de endemia es cero; un solo caso afectado convierte a la viruela en una epidemia. Este ejemplo es importante para entender que una epidemia se diferencia de una endemia por la cantidad relativa de casos afectados, y no la cantidad absoluta.

¿Qué es una pandemia? 

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Bladesmulti/Wikimedia Commons

La diferencia entre una epidemia y una pandemia es crucial. Una pandemia implica el crecimiento exponencial de los casos afectados así como una expansión geográfica de gran alcance. Según la RAE, una pandemia es una epidemia global, es decir que se expande a través de países y continentes. También se puede considerar una pandemia cuando una epidemia alcanza a la totalidad de los individuos de una región, aunque sea una región pequeña. 

La gravedad o nivel de emergencia sanitaria tanto de una epidemia como de una pandemia depende fundamentalmente de dos factores. Por un lado la facilidad con la que la enfermedad se transmite, y por otro lado la relación entre las personas en potencial peligro y las personas inmunes. 

Volviendo al ejemplo de la viruela, por más que se convierta en una epidemia no será una grave, ya que gran proporción de la población será inmune. 

Es importante considerar que cualquiera de estos estados de situación sanitaria no solo hacen referencia a enfermedades infecciosas. Cualquier enfermedad puede ser evaluada en función de estos términos.

Por ejemplo, la Organización Mundial de la Salud considera el tabaquismo como una pandemia y todos sabemos que el tabaquismo es una enfermedad producto de un hábito deliberado no infeccioso y no contagioso. Aún así, la OMS considera que es una enfermedad y que ha alcanzado niveles pandémicos.

Saber exactamente qué significa cada uno de estos términos es importante para entender qué quieren decir las autoridades sanitarias cuando alertan sobre una enfermedad, ya que no es lo mismo enfrentarse, por ejemplo, a una gripe en estado endémico que a una influenza de tipo pandémico. 

¿Qué te parece? ¿Conocías las diferencias entre una epidemia y una pandemia