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¿Los rayos caen o suben desde la tierra?

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Las tormentas eléctricas son estupendos momentos para aprender de física. Conocer todas las fuerzas, propiedades y leyes físicas que están en juego en una tormenta, seguro te haría salvar tu examen final. Por supuesto que aquí no podemos abarcar a todas ellas, lo que haremos es intentar responder una de las preguntas más comunes sobre este tipo de fenómenos: ¿los rayos caen del cielo o salen de la tierra

Los rayos salen de la tierra... y de las nubes también

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La respuesta a nuestra pregunta es simple: los rayos se originan tanto en el suelo como en una nube, así como se puede producir solamente entre dos nubes. Investiguemos un poco más sobre por qué puede suceder ésto.

Los rayos son descargas eléctricas conducidas a través del aire entre una zona de carga positiva y una zona de carga negativa. No se sabe exactamente por qué, pero durante una tormenta eléctrica, la carga positiva se concentra en la parte más alta de la nube y la negativa, en la parte más baja. No hay absoluta certeza sobre por qué se producen los rayos, pero sí hay algunas pistas sobre cómo lo hacen.

Cuando se concentran grandes cantidades de carga electromagnética opuestas es que se produce el rayo, electricidad en estado plasmático. El rayo produce un relámpago, y un trueno. El relámpago se produce por el contacto de la electricidad con los gases de la atmósfera que iluminan el cielo de blanco durante un instante. El trueno, por su parte, es la onda de choque que se genera entre el aire que se calienta y expande por el paso del rayo, y el aire frío circundante.

Los científicos aún discutien sobre por qué se forman los rayos

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Para que se produzca un rayo, entonces, son necesarias dos zonas de alta carga electromagnética opuestas. Se puede dar dentro de una nube, entre dos nubes, de una nube hacia el suelo, o desde la tierra hacia una nube. 

La hipótesis de que los rayos suben desde la tierra aunque aparentemente caigan desde el cielo, sostiene que las partículas positivas de la tierra se ven atraídas por la carga negativa de la atmósfera y "se acercan" a ella. Cuando ambas cargas se encuentran, se produce el rayo y lo que alcanzamos a ver es la vuelta, o el retorno, de la carga positiva al suelo.

No hay total acuerdo sobre cómo son "la mayoría" de los rayos. Mientras algunos sostienen que los rayos normalmente se originan por las partículas positivas desde el suelo, otros argumentan que ese fenómeno, denominado gigantic jets es súmamente raro y poco probable.

Lo cierto es que los rayos se producen entre dos altas concentraciones de cargas opuestas. Ahora bien, no sabemos exactamente qué cantidad de carga es necesaria, ni por qué la carga eléctrica de las nubes se distribuye como lo hace durante una tormenta.

Una respuesta que parecía sencilla, resultó no serla tanto, será tarea de los expertos resolver este misterio. Mientras tanto seguiremos disfrutando las noches de tormenta... claro, si sabemos cómo protegernos de la caída de un rayo.