La cápsula New Horizons y su largo camino hacia Plutón

La capsula New Horizons y su largo camino hacia Pluton
NASA/Wikimedia Commons

En estos días se cumplen nada menos que 25 años del histórico acercamiento de la cápsula Voyager 2 a Neptuno, durante su ya legendario camino hacia los confines del Sistema Solar. La misión permitió a la humanidad observar más cerca que nunca lo que hoy es el último planeta de los que orbitan alrededor de nuestro Sol.

Coincidiendo curiosamente con esta importante fecha, la cápsula New Horizons de la NASA, en su trayectoria que la llevará a Plutón, ha tenido el contacto más cercano con este planeta, siendo una de las misiones espaciales más ambiciosas de la actualidad. Vamos a conocer un poco más sobre ella.

Cronología de un largo viaje interplanetario

La capsula New Horizons y su largo camino hacia Pluton 1
Serendipodous/Wikimedia Commons

La cápsula New Horizons fue lanzada al espacio desde la base de Cabo Cañaveral, en el estado norteamericano de la Florida, el 19 de enero del 2006. Con Plutón y Caronte como destino, comenzó la etapa práctica de esta formidable obra de la ingeniería espacial, camino durante el cual tomaría impulso empleando la descomunal fuerza gravitatoria de Júpiter.

Durante los primeros 13 meses de vuelo se realizaron las calibraciones necesarias y algunas maniobras de corrección, entre otros protocolos importantes, para garantizar el cumplimiento de su objetivo. Durante ese tiempo, más exactamente el día 7 de abril del mismo año, pasó por la órbita de Marte.

Casi un año después, el 28 de febrero del 2007, se produjo el esperado encuentro con Júpiter, al que sobrevoló alrededor de 3 o 4 veces más cerca que la nave espacial Cassini y a la increíble velocidad de 23 kilómetros por segundo, para tomar el impulso final para continuar su viaje.

A esta velocidad crucero, New Horizons cruzó la órbita de Saturno el 8 de junio del 2008, la de Urano el 18 de marzo del 2011 y el 25 de Agosto de 2014 ha vuelto a ser noticia tras surcar con éxito la órbita de Neptuno, cumpliendo así con su estricto calendario.

Algunos datos sobre la cápsula y su misión

La capsula New Horizons y su largo camino hacia Pluton 2
NASA/Wikimedia Commons

La cápsula  tiene un peso total de 465 kg cuando está cargada de combustible y consta de dos discos duros, de 64 gigabytes cada uno, donde almacena toda la información recogida a lo largo de su trayecto, que luego envía a la Tierra.

Sus tareas son múltiples. Por ejemplo, pretende realizar mapas cromáticos superdetallados de las superficies de Plutón y Caronte, estudiar la composición y el relieve de la superficie de ambos cuerpos, conocer la distribución del metano congelado que se sabe que abunda en ellos, así como del nitrógeno molecular, el monóxido de carbono y el agua.

También estudiará la atmósfera, en especial su composición química, empleando un sofisticado espectrómetro ultravioleta. Por otro lado se estudiarán las emisiones de radio propias de Plutón así como la temperatura en el lado oculto del mismo, entre muchas otras cosas.

Aunque se estima que la máxima aproximación a Plutón se produzca el 14 de Julio del 2015, su misión continuará, pues se espera que en su avance hacia los límites de nuestro Sistema Solar, la cápsula recoja datos de al menos uno o dos cuerpos más que orbitan en el llamado Cinturón de Kruiper.

Además, aprovechando la sombra que Caronte y Plutón proyectan más allá del Sol, New Horizons podrá “mirar” hacia atrás en busca del Sol y la Tierra, momento del que se espera recopilar importantes datos y realizar espectaculares fotografías.

¿Conocías esta importantísima misión a Plutón de la cápsula New Horizons? ¿Qué te parece?