Experimentos con humanos: la investigación en las ciencias sociales

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Las ciencias sociales se caracterizan por combinar metodologías cuantitativas y cualitativas, y experimentales y no experimentales. Los experimentos en las ciencias sociales, obviamente, son diferentes a los de las ciencias naturales o exactas.

Sociología, psicología y economía son las disciplinas que más han avanzado en la realización de experimentos sociales para investigar sobre temas de sexualidad y comportamiento humano. Aquí te presentamos solo tres ejemplos de cómo los científicos sociales pueden experimentar con personas.

1. Experimento de la carta perdida de Milgram

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Stanley Milgram ideó ésta técnica para identificar el prejucio hacia determinados grupos y organizaciones sociales. Lo que hizo fue distribuir aleatoriamente, en lugares públicos, sobres cerrados dirigidos a personas particulares ficticias y diversas organizaciones sociales, empresariales y científicas.

Las supuestas cartas tenían destinatarios como el partido comunista, el partido nazi, organizaciones benéficas, centros de investigación médica o personas particulares. El objetivo era identificar qué pasaba con cada una de ellas al ser encontradas por extraños en lugares públicos.

Los resultados fueron previsibles: los grupos «socialmente deseables», como las organizaciones benéficas y científicas, tuvieron una tasa de 72 % de devolución. Mientras que los «socialmente indeseables», como los de los partidos ya mencionados, solo tuvieron una tasa de devolución del 25 %.

2. Experimento de la prisión de Standford

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Se desarrolló en el mes de agosto de 1971 en un sector de la Universidad de Standford, en California, Estados Unidos. El psicólogo Philip Zimbardo reunió voluntarios durante unos días y transformó a cada uno de ellos en un prisionero o en un carcelero, de forma aleatoria. A cambio de participar en el experimento, los voluntarios recibían un pequeño monto de dinero por día.

La intención era analizar de qué forma desempeñaba su rol cada uno de los participantes. La hipótesis de Zimbardo era que las personas se iban a comportar de la forma en que preconcebían que se debían desempeñar esos roles en la realidad, y que no actuarían según su propio juicio.

Los resultados no fueron los esperados, y el experimento se vio abruptamente interrumpido luego de solo seis días de observación. Las cosas se fueron de control y varios participantes resultaron seriamente dañados psicológicamente. Incluso el mismo Philip Zimbardo, cuyo rol era el de dirigir la cárcel, aceptó sentirse perturbado por la dinámica del experimento.

3. El dilema del prisionero

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La teoría de juegos es una rama de la economía que analiza la conducta de dos agentes económicos frente a una situación en particular.

El dilema del prisionero es el más claro y citado ejemplo de experimentación de ésta rama de la economía. Consiste en plantear una situación de total incomunicación entre dos sospechosos de haber cometido un delito, otorgándoles la posibilidad de confesar el delito o culpar al otro.

A cada uno de los prisioneros se les ofrece un trato: si deciden confesar, verán reducida su pena. Ahora deben decidir si colaboran o no con su compañero, pero están totalmente incomunicados.

Un simple procedimiento analítico nos indica que cada prisionero culpará al otro, sin embargo el resultado óptimo —menor tiempo en prisión para cada uno— se produciría si ambos confesaran.

Una interesante variación de este experimento la podemos ver en Batman: The Dark Knight Rises en la siguiente escena:

Interesante, ¿no lo crees? ¿Qué otros ejemplos de experimentación en las ciencias sociales conoces?

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