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Crean el primer mapa mundial sobre el plástico flotante en el mar y da mucho que pensar

Crean el primer mapa mundial sobre el plastico flotante en el mar y da mucho que pensar
MikaelEriksson/iStock/Thinkstock

El problema del plástico en los océanos y los vertimientos de este material en el mar, que se contabiliza ya en millones de toneladas desde el surgimiento del mismo, en el siglo XIX y que se intensificó dramáticamente después de la Segunda Guerra Mundial, ha despertado las alarmas de los científicos en los últimos años.

Comprender el alcance de estos desperdicios y las zonas donde se concentran ha sido una de las tareas básicas llevadas a cabo por los estudiosos, quienes recientemente han creado el primer mapa de distribución de plástico en la superficie del océano mundial.

El plástico tiene un alcance global

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NOAA

La creación del mapa fue liderado por investigadores del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) de España, quienes embarcados en la Expedición de Circunnavegación Malaspina, una de las más ambiciosas de su tipo, intentaron calcular el alcance del plástico al menos en las aguas superficiales de los océanos de todo el planeta.

Según sus resultados, existen cinco enormes acumulaciones de residuos de plástico en el mar, cada uno coincidiendo con los cinco grandes giros de circulación de agua superficial oceánica. La más conocida hasta el momento es la llamada «isla de basura» del Pacífico Norte, pero ahora, según el mapa, hay que ubicar otra en el Pacífico Sur, el Atlántico Sur y el centro del Atlántico Norte, así como en el Índico.

Aunque los mayores cúmulos de desechos se encuentran ubicados en estos sitios, los expedicionarios detectaron plástico en el 88% de la superficie oceánica muestreada, en la mayoría en forma de microplásticos, la versión más pequeña de estos residuos.

¿A dónde va tanto plástico?

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Sablin/iStock/Thinkstock

A pesar de la enorme cantidad de plástico encontrado en la superficie, el trabajo, publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences, enfatiza que es menos de lo esperado teniendo en cuenta la cantidad de años que llevamos los humanos vertiendo estos residuos al mar, por lo que donde está localizado el resto del plástico y sobre todo qué efectos está teniendo en el ecosistema son preguntas que aún llevará tiempo responder, teniendo en cuenta que los estudios al respecto son bastante recientes aún para un problema que comenzó hace muchas décadas.

Es muy probable que grandes cantidades se estén acumulando en el océano profundo, modificando este enigmático entorno antes de que podamos conocerlo bien.

Daños conocidos y desconocidos

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Es conocido que los grandes residuos de plástico afectan la vida marina de diversas formas, como por ejemplo, obstruyendo el tracto intestinal de especies amenazadas, como las tortugas o algunos cetáceos. Sin embargo, el efecto de las micropartículas no se conoce aún y sus efectos, dado el alcance de las mismas tanto en superficie como en el fondo oceánico, puede ser exponencialmente mayor en la cadena alimentaria. De momento, es un misterio y todo un reto para la ciencia.

Según los autores de este estudio, hay indicios suficientes para sugerir que los comedores de plancton, generalmente pequeños peces, son vías importantes para la contaminación por plástico a través de la cadena, por lo que si se confirma esta hipótesis, los impactos podrían extenderse sobre los depredadores del océano a gran escala y llegar hasta el hombre.