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Quaoar: un planetoide más allá de Plutón

Descubierto en el año 2002, Quaoar (pronunciado "Kwawar") es un planetoide ubicado en el cinturón de Kuiper, al cual se le conoce una luna y probablemente sea clasificado como planeta enano, aunque oficialmente no lo ha sido.

El cinturón de Kuiper se encuentra después de Neptuno, una ubicación alrededor del sistema solar del cual se piensa salen muchos de los cometas que nos rodean, además de estar lleno de cuerpos de hielo y pequeños planetas como este. Está a 42 unidades astronómicas (una unidad astronómica es igual a la distancia media entre la Tierra y el Sol) o unos 6 mil millones de kilómetros.

Características de Quaoar

Quaoar tarda 288 años en dar una vuelta alrededor del Sol en su órbita. Fue descubierto por astrónomos en California y debe su nombre a un dios de la tribu nativo americana Tongva. Después de su descubrimiento, el telescopio Hubble midió el planeta y encontró que tiene un diámetro de 1.300 kilómetros, siendo más grande que Ceres pero más chico que Plutón, aunque nuevas mediciones indican un diámetro de unos 1,000 kilómetros.

Se sospecha que Quaoar está hecho de hielo y roca, algo parecido a un cometa. Se le ha descubierto una pequeña luna, llamada en honor a la hija de Quaoar, Weywot.

Se cree que Quaoar es rojo y que alguna vez tuvo una atmósfera de monóxido de carbono, nitrógeno y metano. Debido a su baja gravedad, esta atmósfera ya ha desaparecido, pero se cree que el metano aún está ahí, que, junto con la radiación del Sol, le da el color rojo que vemos desde la Tierra.

Quaoar un planetoide mas alla de Pluton 1
Lexicon/Wikimedia Commons

¿Es un planeta?

La definición de planeta indica que el cuerpo deber ser lo suficientemente grande para ser redondo, debe orbitar el sol sin orbitar a otro cuerpo y debe limpiar residuos al paso por su órbita. Un planeta enano, sin embargo, es lo suficientemente grande para ser redondo, pero no limpia los residuos espaciales a su paso.

Aunque Quaoar tiene suficiente masa como para ser redondo, aún no se sabe si es redondo, ya que se encuentra demasiado lejos y es tan pequeño que es difícil medirlo con exactitud. La Unión Astronómica Internacional ha clasificado muy pocos cuerpos como planetas enanos, tal es el ejemplo de Eris, Ceres, Plutón, Makemake y Haumea.

Su órbita

La órbita de Quaoar es casi circular y poco inclinada, como es típico en los cuerpos del cinturón de Kuiper. La órbita de Quaoar, a diferencia que la de Plutón, no es afectada por la órbita de Neptuno, lo que lo hace el cuerpo más grande del cinturón de Kuiper que no interactúa con Neptuno hasta ahora descubierto.

Quaoar un planetoide mas alla de Pluton 2
Eurocommuter/Wikimedia Commons

(Órbita de Quaoar en azul; órbita de Plutón en rojo)

El descubrimiento de planetas más allá de Plutón ha ido en aumento los últimos años, y con esto, la clasificación de planetas toma nuevas definiciones y reglas para diferenciar entre asteroides y planetas o entre planetas y planetas enanos.

De no ser así, en los primeros años de educación ya tendríamos que memorizar unos 20 planetas, es mejor quedarnos con los 8 grandes planetas, ¿no lo crees?