Conoce a Encélado, luna de Saturno: el mejor candidato para la vida extraterrestre

Conoce a Encelado luna de Saturno el mejor candidato para la vida
Credit: NASA/JPL/Space Science Institute

Encélado, un satélite natural de Saturno, se ha convertido en el mejor candidato para albergar vida extraterrestre después del hallazgo de un océano oculto en su interior. Conozcamos un poco más sobre esta luna de Saturno, el hallazgo y las prometedoras posibilidades de que allí se pueda desarrollar la vida.

Encélado, una de las 200 lunas de Saturno

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Stocktrek Images/Thinkstock

Si de satélites naturales se trata, pocos lugares en el Sistema Solar son tan interesantes y deslumbrantes como lo es Saturno, que tiene 200 lunas (más de 60 con órbitas seguras). Saturno tiene además al gigante Titán, que tiene una atmósfera muy llamativa.

El planeta en sí mismo es un excelente ejemplo de los fenómenos de la dinámica orbital, con satélites de distintos tamaños que orbitan y coorbitan entre sí, siendo de gran interés para los astrónomos.

Una de estos satélites, comúnmente referidos como lunas por nuestro satélite natural, es Encélado, que posee características únicas. Es una de las lunas más interiores de Saturno y en la órbita, el número 14 más alejado del planeta.

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NASA/JPL/Space Science Institute

(Encélado, la luna de Saturno, tiene apenas 505 km de diámetro y suficientemente pequeña como para que quepa en la longitud del Reino Unido, como se ilustra aquí.)

Es pequeño y similar a la luna Mimas, pero tiene al menos 5 tipos de terrenos diferentes, superficies muy viejas, cráteres, otras superficies bastante jóvenes y además, refleja el 100% de la luz solar que llega a su superficie.

El océano de Encélado descubierto por el Cassini de la NASA

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NASA/JPL-Caltech/Wikimedia Commons

Básicamente, una luna congelada, pero en forma reciente, gracias a la nave espacial Cassini de la NASA, se acaba de descubrir que hay allí una región de poco más de unos 300 km de diámetro más que interesante, pues guarda un océano subterráneo de agua líquida próximo a su polo sur. Desde allí, chorros de agua son expulsados como géiseres hacia la superficie.

Es apenas un comienzo, pero el Cassini ha captado sorprendentes imágenes que así lo enseñan y los científicos son muy optimistas respecto a las posibilidades de que allí pueda desarrollarse la vida.

La sonda del Cassini es verdaderamente impresionante, no solo puede captar fotografías de alta precisión, sino también registrar las sutiles variaciones en la masa del satélite, logrando así medir la distribución misma de la masa de esta luna. De este modo, los científicos han podido investigar y aprender mucho acerca de cómo sería la estructura interna del satélite.

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NASA/JPL/Space Science Institute/Wikimedia Commons

Así es que, como vemos en las imágenes, los científicos notaron que Encelado no tenía suficiente material en la superficie como para que pudiese observarse un fuerte tirón gravitacional ejercido sobre la sonda del Cassini. Por ello, es prácticamente un hecho que Encelado guarda un océano en estado líquido y oculto bajo la superficie, el cual se explicaría la intensa gravedad registrada por la sonda. 

El océano de Encélado estaría entre unos 18 y 24 km por debajo de la espesa y congelada superficie. Los hallazgos aparecerán explicados detalladamente en la próxima edición de la prestigiosa revista Science, pero ya se habla de Encélado como el mejor candidato para la vida extraterrestre.

De lo más interesante, ¿no lo crees? ¿Qué te pareció el hallazgo? ¿Qué otras cosas sabes acerca de Saturno y sus lunas