¿Las palomas pueden detectar el cáncer?

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Los animales pueden hacer cosas increíbles y no son pocas las veces que vienen en auxilio de los humanos, siendo incluso capaces de diagnosticar enfermedades.

Un grupo de investigadores de la Universidad de California consiguió entrenar palomas para que distingan qué tejido mamario es normal y cuál corresponde a un tumor con solo mirar imágenes de mamografías o microscopios.

La increíble vista y memoria de las palomas al servicio de la medicina

Las palomas, aves de enorme inteligencia, están históricamente asociadas a la mensajería, pero lo cierto es que estas aves son capaces de mucho más, pudiendo por ejemplo reconocer rostros y expresiones. Aunque ahora demostraron que sus capacidad van aún más lejos.

Científicos de la Universidad de California quisieron probar las habilidades diagnósticas de las palomas y para ello las entrenaron para reconocer tejidos mamarios malignos mediante imágenes. Los resultados son impresionantes.

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En solo 15 días las palomas mostraron un 85 % de exactitud a la hora de reconocer entre tumores y manchas benignas con solo ver mamografías e imágenes de microscopios correspondientes a biopsias de etapas bastante tempranas de cáncer de seno.

El porcentaje de éxito de estas aves que solemos ver en las plazas es similar al de los patólogos humanos, bastante impresionante si consideramos que las personas necesitan casi 10 años de entrenamiento para conseguir lo que las palomas logran en 2 semanas.

Cómo las palomas aprendieron a reconocer tumores

Richard Levenson junto a su equipo de investigadores de la Universidad de California fueron los encargados de demostrar si es que las palomas eran capaces de realizar diagnósticos mediante entrenamiento.

Para ello reclutaron a un grupo de palomas y a cada una se le puso delante de una imagen de rayos X correspondiente a tejido mamario normal y otras con elementos cancerosos. El ave debía tocar un botón de cierto color con el pico según su percepción. En caso de acertar se les recompensaba.

Diariamente, cada paloma tenía 15 sesiones de entrenamiento y al llegar a los 10 días sus respuestas eran correctas en el 50 % de las veces. Entre los días 13 y 15 la tasa de exactitud llegó al 85 %, una cifra similar al de profesionales de la salud en entrenamiento.

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Si bien un 85% puede parecer malo considerando lo importante de un diagnostico temprano de cáncer de mama, si se consideraban las respuestas de cuatro palomas y qué decidían en su mayoría la cantidad de respuestas correctas llegó a un 99 %.

Las palomas demostraron ser capaces de reconocer cuándo una mancha era un tumor y cuando correspondía a un deposito de calcio, los cuales son benignos y suelen aparecer en exámenes de imagen.

La exactitud siempre fue mayor en caso de imágenes de microscopio y menor en el caso de las mamografías que pueden ser engañosas, pero lo mismo le ocurre a los humanos aunque dudo que las palomas pasen a dedicarse a la oncología diagnóstica.

Este experimento no solo es interesante a la hora de reconocer las habilidades de estas aves que encontramos en cualquier ciudad, sino que también para crear métodos de diagnóstico alternativos y que se complementen con los existentes.

¿Sabías que las palomas eran tan inteligentes?