explora

Nuestro olfato distingue hasta un billón de olores distintos

Nuestro olfato distingue hasta un billon de olores distintos
JackF/iStock/Thinkstock

Se cree, con conocimiento de causa, que tanto nosotros como la misma ciencia no le otorgamos al olfato la importancia que merece; sobre todo en comparación con los otros sentidos. Por ello, un grupo de investigadores de la Universidad Rockefeller ha hecho una suerte de reivindicación del sentido del olfato al descubrir que el ser humano puede identificar un billón de olores. ¿Quieres conocer detalles de esta investigación sorprendente? Pues, adelante, vamos.

De 10.000 a un billón de olores

Los investigadores del Laboratorio de Neurogenética de la Universidad Rockefeller de Nueva York han desvelado que la nariz humana tiene la increíble capacidad de distinguir más de un billón de mezclas de olores diferentes. 

Estas conclusiones echan por tierra lo que se creía hasta el momento sobre la capacidad de la nariz humana para captar olores, limitándola a 10.000 posibilidades. Si esta ya era una cantidad asombrosa, qué decir del billón que reconoce la investigación de la Universidad Rockefeller.

Si entramos en el campo de las comparaciones, no se puede omitir que la nariz está dotada de 400 receptores olfativos, mientras que el ojo humano cuenta con sólo tres receptores, que le permiten distinguir varios millones de colores, y el oído puede discriminar “apenas” 340.000 sonidos. En este sentido, no es de extrañar que Leslie Vosshall, directora del Laboratorio y coautora del estudio, sostenga que la capacidad cuantitativa del olfato humano para discernir distintos olores, es más grande de lo que cualquiera esperaba.

Nuestro olfato distingue hasta un billon de olores distintos 1
Tay Jnr/Digital Vision/Thinkstock

Ver más: 5 cosas que no sabías sobre la nariz humana

Un estudio complejo con resultados notables 

Para el estudio, se recurrió a gran cantidad de mezclas conformadas por 128 moléculas odorantes de distinto origen. Valoradas individualmente, las mezclas olían a hierbas, cítricos y varios productos químicos. Estos serían los olores de base, pero los expertos consiguieron hasta 30 grupos de combinaciones diferentes, con diversas proporciones de los componentes en común. Se pidió a los 26 voluntarios que distinguiesen los olores de tres viales, dos con mezclas idénticas y uno con mezcla impar. Los voluntarios debían identificar esta última.

Los resultados mostraron que los voluntarios eran capaces de reconocer la diferencia entre las mezclas que contenían hasta un 51% de los mismos componentes. En la medida en que las mezclas compartían más de la mitad de sus componentes, los voluntarios mostraron mayores dificultades para identificarlas. El cálculo matemático resultante de la prueba arrojó la impresionante capacidad del olfato humano, tan grandiosa como para distinguir un billón de olores diferentes.

Nuestro olfato distingue hasta un billon de olores distintos 2
shironosov/iStock/Thinkstock

Ver más: ¿por qué la lluvia huele tan bien?

Pero como si estos resultados no fuesen lo suficientemente asombrosos, el autor principal del estudio, Andreas Keller, añadió que el número de un billón posiblemente se quede corto, sobre todo teniendo en cuenta que existen muchas más mezclas odoríferas posibles.

Lo cierto es que el olfato nos puede anunciar nuestra comida favorita cuando entramos en casa, puede trasladarnos a otros tiempos o a una experiencia inolvidable de nuestra vida y hasta puede salvar vidas si detectamos a tiempo los olores de un incendio. 

¿Qué opinas de este interesante estudio sobre la capacidad olfativa del ser humano