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¿Qué es la refracción de la luz?

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La luz es uno de los elementos más llamativos pero complicados, si tenemos en cuenta que la vemos cotidianamente. Es por esto que científicos de todas las épocas se preguntaron cómo funciona y así llegaron al concepto de refracción de la luz.

La refracción ocurre cuando la luz se dobla al pasar de una sustancia transparente a otra, al igual que otras ondas como el agua y el sonido. Sin ella no podríamos ver, debido a que causa el enfoque de la luz en nuestra retina. Además, es la base para los lentes y el arcoiris.

Velocidad y dirección

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La luz se refracta cuando viaja en ángulo hacia una sustancia con una densidad óptica diferente. Cambia de dirección porque cambia de velocidad. Por ejemplo, cuando pasa del aire al agua. Entonces la refracción tiene que ver con dos cosas: la velocidad y el ángulo de incidencia. Cuanto más abierto sea el ángulo mayor el cambio de dirección y la refracción.

Si la luz entra en una sustancia con un índice refractivo mayor, irá más lento, como del aire al vidrio. Si el indice es menor irá más rápido, como del agua al aire. La lentitud implica mayor refracción.

Isaac Newton fue uno de los primeros científicos en estudiar la refracción de la luz. Para esto creó un prisma de vidrio con el que reflejaba la luz de la ventana al otro lado del cuarto. De esta manera, a través de la refracción demostró que la luz blanca está hecha de todos los colores del arcoiris.

Los colores se separan al pasar por el prisma porque la luz está compuesta de ondas y algunos colores tienen un largo de onda diferente a otros. Esto hace que su índice de refracción en el vidrio sea diferente, y por tanto se separen y se refracten de manera diferente.

El arcoiris

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Este fenómeno estudiado por Newton es lo que determina la formación del arcoiris. Cada color se refracta con un ángulo diferente en las gotas, determinando los colores que vemos en el cielo.

¿Por qué si las gotas descomponen la luz en diferentes colores los vemos en franjas? Porque solo vemos un color por gota. Dependiendo la distancia de la gota a nosotros es el color que nos mostrará, los que están más lejos enviarán el color rojo a nuestra vista y las que están por debajo el resto de los colores, dependiendo la distancia.

La refracción es un proceso sumamente importante porque permite el aumento en los lentes, para quienes no ven correctamente y necesitan usarlos, además del hermoso fenómeno del arcoiris. Todo nuestro proceso visual está basado en la refracción y el doblamiento de la luz