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¿Hay agua en el planeta Ceres?

Hay agua en el planeta Ceres 2
ESA/ATG medialab

Astrónomos americanos y europeos descubrieronagua en el planeta Ceres, ubicado en el cinturón de asteroides del Sistema Solar. La investigación fue realizada desde el Observatorio Espacial Herschel de la Agencia Espacial Europea con grandes contribuciones de la NASA.

Es importante destacar que se trata de un planeta enano, un objeto mayor a un asteroide pero menor que un planeta. En el último siglo, Ceres había sido clasificado como el mayor asteroide en el Sistema Solar. Sin embargo, en el 2006 la Unión Astronómica Internacional lo nombró planeta enano por su gran tamaño, mayor a un asteroide, con 950 kilómetros de diámetro. La diferencia fundamental entre un planeta y un planeta enano es que este último tiene objetos cercanos a su órbita, mientras que los planetas limpian este espacio con el tiempo.

El resultado llega en un buen momento porque la NASA está enviando la misión Dawn a Ceres, luego de que pasara más de un año estudiando el asteroide Vesta. Dawn llegará al planeta en el 2015 y será la mirada más cercana que se tenga de este planeta. La misión hará un mapa completo de la geología y la química de la superficie, develando el comportamiento del vapor de agua.

Vapor de agua en la superficie de Ceres

Hay agua en el planeta Ceres
Adapted from Küppers et al.

Concretamente, lo que se halló fue vapor de agua creado por el calentamiento de la superficie fría de Ceres. Es la primera vez que se encuentra agua en el cinturón de asteroides, y prueba que este planeta enano no solo tiene una superficie de hielo, sino que también una atmósfera.

El motivo por el que se forma el vapor de agua es que la superficie de hielo se derrite cuando el planeta orbita más cerca del Sol, sin embargo, cuando se aleja ya no desprende vapor. Es por esto que los astrónomos no pudieron observar el agua constantemente sino cuatro veces durante las observaciones.

El vapor se observó específicamente en dos puntos negros sobre la superficie, por el motivo de que el material oscuro es más proclive a calentarse. Estos puntos no siempre son observados correctamente por Herschel debido a que el planeta se mueve sobre su eje, impidiendo la visualización.

Importancia del hallazgo

La idea generalizada es que Ceres está compuesto en su interior por rocas y un manto de hielo. Si este manto se derrite es posible que el planeta tenga una gran cantidad de agua disponible. Estos materiales se juntaron antes de que el planeta tomara forma y datan de los primeros millones de años del Sistema Solar.

Es muy raro que este tipo de vapor sea observado en el cinturón de asteroides, porque es un comportamiento parecido al de loscometas. Las diferencias entre cometas y asteroides cada vez son menores. El descubrimiento de vapor de agua en un cuerpo como Ceres es muy importante, debido a que la existencia de agua fuera de la Tierra no es muy común.