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Grandes científicos: Georges Cuvier

Grandes cientificos Georges Cuvier
Wikimedia Commons/Rvalette

Entre los grandes nombres inscritos en la historia de las ciencias, hay uno que merece sin lugar a dudas un lugar de honor y al que le dedicaremos un espacio en nuestra sección dedicada a los científicos más ilustres de todos los tiempos: Georges Cuvier, el padre de la paleontología y la anatomía comparada.

El inicio de la vida científica de Cuvier

Su nombre completo era Georges Léopold Chrétien Frédéric Dagobert, barón de Cuvier, y nació en la localidad de Montbéliard, en Francia, el 23 de agosto de 1769. Desde muy pequeño mostró una pasión muy particular por el mundo natural y una inteligencia privilegiada.

Durante los duros años de la Revolución Francesa, Cuvier se dedicó a estudiar la anatomía de los moluscos y profundizar en los conocimientos que había adquirido sobre historia natural y anatomía comparada. Así logró, en 1795, hacerse con un puesto en el Museo de Historia Natural de París, donde su reconocimiento lo llevó a ser nombrado posteriormente Secretario Permanente de Ciencias Físicas y Naturales del Instituto Nacional.

En este museo estudió con profundidad la anatomía comparada de los seres vivos, diseccionando miles y miles de animales y analizando los esqueletos en busca de respuestas sobre la evolución y las relaciones entre las especies que la ciencia desconocía hasta el momento.

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La clasificación del reino animal según Cuvier

Estos estudios llevaron a Cuvier a plantear una revolucionaria clasificación del reino animal, ampliando y perfeccionando el sistema de Linneo. Rompió con la idea previa de que los animales formaban una línea continua desde los más sencillos hasta los seres humanos y agrupó al reino animal según lo que vio en sus estudios comparativos estructurales y morfológicos, dividiendo dicho reino en cuatro tipos diferentes, el de los radiados, los moluscos, los articulados y los vertebrados.

Uno de sus planteamientos básicos y que marcaron en lo adelante el desarrollo de la ciencia fue la afirmación de que las partes del cuerpo de un animal están todas relacionadas entre sí, formando un todo coordinado. Aunque hoy en día esto parece algo muy lógico, Cuvier fue el primero en plantearlo y explicarlo científicamente. Este concepto daría pie a las posteriores investigaciones darwinistas acerca de la evolución del mundo vivo.

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Padre de la Paleontología

Asimismo, Georges Cuvier jugó un papel primordial en el desarrollo de la Paleontología como ciencia. Gracias a sus principios acerca de la correlación entre estructura y función en la anatomía animal, fue capaz de reconstruir los esqueletos completos de animales fósiles a pesar de no contar con todas las piezas del mismo.

Estudió muchísimos fósiles que mostraron al mundo que la Tierra había sido poblada por una fauna muy diversa a lo largo de los siglos. Un hito de su carrera ocurrió en 1812, cuando presentó a la comunidad científica el fósil de un reptil volador, algo nunca visto con anterioridad. Este reptil fue llamado Pterodactylusy es uno de los reptiles prehistóricos más conocidos del mundo. Esto, sumado a la presentación previa del esqueleto fosilizado de un elefante extinto, contribuyeron a que hoy se considere a Cuvier como el fundador de la Paleontología.

No obstante, no fue un defensor de la evolución, más bien compartía la teoría del catastrofismo, que planteaba que cada extinción había sido provocada por una catástrofe universal que era seguida luego por la creación de una nueva fauna en la Tierra.

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Los aportes de Cuvier han hecho que sea considerado el científico más eminente de su tiempo, recibió numerosas condecoraciones y reconocimientos de figuras científicas y políticas de su época, entre ellas de Napoleón, quien lo nombró Chevalier. Murió el 13 de Mayo de 1832 en París a causa del cólera y su nombre se encuentra inscrito con los de otros grandes científicos de todos los tiempos en la Torre Eiffel.

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