¿Cómo se producen los espejismos?

Como se producen los espejismos
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Elespejismo es una de las ilusiones ópticas más conocidas en todo el mundo gracias no solo a las numerosas películas que se desarrollan en los desiertos, donde sus protagonistas creen haber encontrado la salvación por el ”hallazgo” de un supuesto lago, sino también porque es un fenómeno que seguramente en más de una ocasión has experimentado, sobre todo si has viajado por carretera en los momentos más cálidos del verano. ¿Pero sabes por qué se generan los espejismos? La respuesta te la contaremos en este artículo.

Refracción de la luz y espejismos

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La explicación física a los espejismos debemos buscarla en el efecto óptico que produce la refracción de la luz, el mismo fenómeno que hace que al introducir un lápiz en un vaso de agua, parezca que el lápiz se ha quebrado en dos. Esto ocurre debido al cambio de densidad entre los dos medios, el líquido y el gaseoso, que provoca un cambio en la velocidad de la luz que conlleva a una desviación del ángulo. En este caso ha ocurrido una refracción parcial.

Ahora bien, cuando las capas de aire adquieren temperaturas diferentes, como ocurre en la superficie caliente del asfalto, la densidad también varía entre ellas de modo que, cuando la luz solar las atraviesa, ocurre el mismo fenómeno de refracción pero de una manera superficial, produciéndose una refracción total que hace que la superficie refleje el entorno como si fuera un espejo, dando origen a los espejismos.

Tipos de espejismos

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Como comprenderás, el cambio de densidad del aire provocado por el cambio en la temperatura no solo ocurre si esta se calienta, sino también si se enfría más que el aire circundante. Este es el origen de los espejismos superiores, que ocurren en situaciones de frío extremo como pueden darse en las regiones polares o en los crudos inviernos de las zonas templadas del planeta. En este caso, el aire más cercano a la superficie se enfría más que el aire que se encuentra encima, el cual al ser más “cálido”, refleja la imagen que llega desde abajo provocando una imagen invertida que puede dar la sensación de ver los objetos flotando en el aire. Este fenómeno ha sido sumamente útil para encontrar objetos lejanos perdidos en los polos.

Los espejismos cálidos o inferiores son los más comunes de observar y por tanto los más conocidos por la mayoría de las personas. Al contrario que en las regiones frías, aquí el aire más cálido se encuentra directamente sobre la superficie terrestre, que se calienta intensamente debido a la fuerte incidencia solar. En estos casos, el reflejo del entorno se produce sobre la superficie, como si se tratara de la superficie de un lago. Esto provoca que en las carreteras veamos a lo lejos el reflejo de los autos como si el asfalto estuviera mojado, efecto que desaparece al acercarnos, y en los desiertos despierte las ilusiones de los sedientos viajeros que buscan saciar su sed.

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¿Qué experiencias interesantes has tenido con los espejismos? ¡Cuéntanosla! Otro interesante efecto óptico de la luz es el arcoíris... ¿sabes cómo se forma el arcoiris?