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¿Cómo funciona el theremín?

Como funciona el theremin
iStock/Thinkstock

Apenas unos pocos días atrás estuvimos viendo qué pasa en el cerebro de un músico al improvisar, ¿recuerdas? Pues continuando más o menos sobre la misma línea, observando la música desde las ciencias, hoy quiero invitarte a conocer la historia, el funcionamiento y las características del theremín, uno de los instrumentos más peculiares que pueda haber.

Leon Theremin y la construcción del theremín

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Wikimedia Commons/Bettmann, Corbis

Antes que nada, conoces este instrumento, ¿no? Bueno, por si acaso, lo primero que haremos es escuchar cómo suena un theremín. Tómate un momento para disfrutar de esta interpretación en theremín de Over the rainbow, el cual forma parte de la banda sonora del clásico The Wizard of Oz...

Fascinante, ¿no es así? Este peculiar instrumento, que pareciera ejecutarse casi que por arte de magia, tiene su ciencia. Referido como “el primer instrumento electrónico”, “el instrumento que puede tocarse con una sola mano” y “el que es tan fácil de ejecutar que cualquiera puede hacerlo”, surgió en el año 1930 y su producción estuvo a cargo de la compañía RCA.

También conocido como el eterófono y el thereminvox, el primer theremín fue construído por el físico ruso Lev Termen Serguéyevich, quien se hacía llamar León Theremin. Además de su amor por la física, sus otras dos grandes pasiones fueron la electrónica y la música. León tocaba el violonchelo y esto fue fundamental en la invención de su instrumento.

(El mismísimo León Theremin tocando su instrumento)

Theremin buscó crear un instrumento que tuviese los mismos registros que el violonchelo, pero que al mismo tiempo, sorteara las fronteras físicas que implicaban, por ejemplo, el hecho de que fuese necesario frotar el arco contra las cuerdas para posibilitar el sonido. De esta manera y tras varios inventos, en el año 1919, León creó la primer versión de este peculiar instrumento.

La ciencia detrás del theremín y los campos electromagnéticos

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Hemera/Thinkstock

Para entender cómo funciona el theremín, necesitamos seguir hablando de su creador. León Theremin se encontraba estudiando en el Instituto Físico Técnico de San Petersburgo, Rusia, cuando descubrió que un cuerpo dentro o fuera de un campo electromagnético producido por una frecuencia de radio oscilante provoca cambios de frecuencia.

Por su carga eléctrica, el cuerpo humano posee una capacidad física determinada. Cuando León introdujo se introdujo a un campo electromagnético, su cuerpo modificó las frecuencias del mismo, lo cual resultó de gran utilidad para las ideas que el físico ruso tenía en mente. Consciente de estas propiedades, construyó un dispositivo electrónico con dos circuitos principales: un circuito de tono y uno de volúmen, básicamente, una caja con 2 antenas.

(Otra interesante interpretación en el theremín, ahora con The Beatles)

La antena de tono es la de la derecha, la cual es recta y vertical. Mientras más se acerca la mano a la antena derecha, más agudo es el sonido que se produce con el cambio de frecuencias en el campo electromagnético. La antena de volúmen es la de la izquierda, ésta se dispone en forma horizontal y tiene forma de bucle. Mientras más se acerca la mano a la antena izquierda, más bajo es el sonido que se produce.

La caja u oscilador es la que fija las ondas mediante una frecuencia estática. A su vez, el oscilador establece una amplia gama de frecuencias y, a través del proceso heterodino, las ondas se mezclan para producir distintas variables que amplificadas producen el mágico sonido del theremín en tonos musicales audibles. Con el simple acercamiento o alejamiento de las manos dentro del campo magnético del theremín, se pueden producir toda clase de sonidos y hoy numerosos avances se han desarrollado en la construcción de este instrumento, habiendo toda clase de efectos, distorsiones y moduladores de sonido para el theremín, entre otras cosas, dándole el título mundial del instrumento más fácil del mundo.

Muy interesante, ¿no lo crees? ¿Conocías el theremín y su funcionamiento? ¿Qué te parece este instrumento?