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¿Qué es la cinta transportadora oceánica?

Que es la cinta transportadora oceanica
narloch-liberra/iStock/Thinkstock

Es muy conocida por la mayoría de las personas la existencia de corrientes marinas superficiales. Muchas veces son evidentes en las playas, donde pueden llegar a ser peligrosas para algunos bañistas desprevenidos, y también son muy tenidas en cuenta en la navegación y la pesquería. Pero, ¿sabías que existe una gigantesca corriente profunda que recorre todos los océanos del planeta y que es vital para la regulación del clima en la Tierra? Pues te presento a la gran Cinta Transportadora Oceánica (CTO) o Circulación termohalina.

Circulación profunda en los océanos

El vocablo termohalino proviene de los términos termo, que se refiere a la temperatura, y halino, que se refiere al contenido de sal. Estos son los dos factores que determinan la densidad del agua marina, y los motores de la circulación profunda a la que nos referiremos.

El origen (por establecer un punto de inicio, ya que es una corriente cerrada) de la CTO se establece en el Atlántico Norte, muy cerca de Noruega, adonde llega la cálida Corriente del Golfo. En estas latitudes tan altas y con las bajas temperaturas reinantes, esta corriente se enfría drásticamente. A la vez que el agua se enfría y se forma hielo (que contiene solo agua dulce), toda la sal “sobrante” provoca un aumento de la salinidad del agua, volviéndose cada vez más densa y fría, que hace que descienda lentamente hasta las profundidades oceánicas.

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Wikimedia Commons

Así, impulsada por leyes de la física, comienza su largo recorrido a través del Atlántico hasta el sur, donde bordea el cabo de Buena Esperanza hasta penetrar en los océanos Índico y Pacífico, distribuyendo la sal a través del “Océano Mundial”. Cuando llega a latitudes más bajas, en las regiones ecuatoriales, la corriente va calentándose poco a poco, por lo que asciende de nuevo hacia la superficie, retomando su camino hacia el Atlántico Norte, donde comienza nuevamente el ciclo.

Es interesante destacar que en los trópicos la intensa evaporación también provoca un aumento en la densidad del agua, pero a su vez hay calentamiento, por lo que pueden haber aguas salinas en la superficie sin hundirse.

Importancia de la gran cinta transportadora oceánica

Esta inmensa corriente oceánica es responsable en gran medida de la distribución del clima actual de nuestro planeta, definiendo las características climáticas en muchas regiones. En su avance, las masas de agua transportan energía en forma de calor y materia como sales, sólidos y gases disueltos.

Teniendo en cuenta que es bien conocido que el oxígeno es más soluble en el agua fría, es fácil comprender que el hundimiento en el Atlántico Norte trasporta además grandes cantidades del oxígeno disuelto en la superficie hasta las profundidades del mar, lo cual resulta vital para el sostenimiento de la vida con respiración aerobia en los abismos oceánicos.

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Wikimedia Commons/U.S. Navy photo by L.t. j.g Ryan Birkelbach

¿Se puede detener la gran Cinta Transportadora Oceánica?

Al parecer, la CTO vio interrumpida su marcha durante los períodos interglaciares, en los que el hielo ártico prácticamente desapareció, por lo que el agua no alcanzó la salinidad ni la temperatura suficientes para hundirse y arrancar el gran mecanismo. Este es uno de los graves peligros del cambio climático que nos amenaza.

Cuando las masas de agua de la Corriente del Golfo se hunden, ceden su calor a los vientos superficiales del oeste, los cuales se encargan de llevarlo hasta Europa, siendo la causa del clima templado del que disfruta. Sin esta circulación, la temperatura en el Atlántico norte y Europa caería 5 ºC o más, con las graves consecuencias que ello traería consigo. 

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Wikimedia Commons/NASA

¿Te interesa saber más sobre por qué los océanos regulan la temperatura? ¿Sabes cómo influye la cinta transportadora oceánica en las tormentas tropicales?