Jack Andraka: El quinceañero que revolucionó la detección temprana del cáncer

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2013 Getty Images

En la primavera de 2011 el adolescente de 15 años Jack Andrakatuvo que sobreponerse a la pérdida de una persona muy cercana por culpa del cáncer de páncreas. Jack empezó a informarse sobre la enfermedad, y hubo un dato que le llamó la atención: el 85 % de los cánceres de páncreas se diagnostican demasiado tarde.

Nanotubos de carbono para la detección del cáncer

El joven decidió seguir investigando sobre la enfermedad, y descubrió que existe un biomarcador, llamado mesotelina, que aparece en el torrente sanguíneo en cantidades anormales en las primeras etapas de varios cánceres.

Otro de los campos de interés de Andraka eran los nanotubos de carbono, pequeños cilindros hechos con grafeno con unas propiedades mecánicas y eléctricas realmente sorprendentes.

Entonces, en clase de biología, y mientras le daban una lección sobre anticuerpos tuvo una idea. Tal vez usando anticuerpos específicos para la mesotelina atrapados en la red de nanotubos de carbono, pudiese conseguir un marcador eficiente. Si cambia la cantidad de mesotenlina atrapada en la red de nanotubos, cambiaría la conductividad eléctrica, y esto serviría como marcador, siendo necesario tan solo un ohmímetro para tomar la medida.

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Y después de clase... al laboratorio

Andraka decidió enviar una propuesta de investigación a varios científicos hasta que Anirban Maitra, patologista en la Universidad John Hopkins, sintió interes por su propuesta, y le invitó a trabajar en su laboratorio después de clase.

En ese momento comenzaron sus investigaciones, y en Enero del año 2012 obtuvo sus primeros resultados: demostró que mediantes unos sencillos test consistentes en unas tiras de papel conectadas mediante electrodos a un ohmímetro, se podían medir los niveles de mesotelina en la sangre de ratones transgénicos con tumores pancreáticos y en algunas muestras de suero humano.

Los resultados preliminares han indicado que el método es 168 veces más rápido, 26,000 veces más barato, 400 veces más sensible y tiene una efectividad del 99%.

"Es importante darse cuenta de que aún estamos en un estado preliminar, tenemos que hacer más pruebas en muestras de pacientes y comprobnar que en suero humano, donde los niveles de mesoterina son más bajos, también se puede detectar" afirmó Maitra.

El trabajo de Andraka ha conseguido el premio Youth Award en 2012. Recientemente recibió en la Feria Internacional Intel de Ciencia e Ingeniería en Pittsburgh un premio de de 75.000 dólares en becas. Además ha dado seis charlas TED y su progreso parece imparable.

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2012 Getty Images

Para su mentor Maitra, es un muchacho impresionante: "cualquier cosa que hace, le sale bien, espero que siga dedicándose a la biomedicina", dijo.

Una historia impresionante para un muchacho de tan solo quince años, ¿no te parece?