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Tesla y la generación de corriente alterna

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Public Domain/Wikimedia

QueNikola Tesla ha sido uno de los más grandes inventores que han existido en la historia ya nadie lo duda. Mucho se ha escrito sobre él, y no voy a ser yo quien deje de hacerlo. Su popularidad ha aumentado en los últimos años, y en gran medida gracias al apoyo de los usuarios de Internet que lo hemos elegido como ídolo.

Uno de los principales culpables de este movimiento de apoyo a Tesla ha sido el dibujante de comics Oakmeal, que con su legión de seguidores ha sido capaz de recaudar un millón de dólares para convertir el antiguo laboratorio de Tesla en un museo dedicado a él.

Desde luego que su figura fue infravalorada durante mucho tiempo, y en buena medida el culpable de esto fue Thomas Edison, quien  más que un gran inventor fue un gran hombre de negocios, y  no dudó en ponerle la zancadilla a Tesla cuando sus intereses se cruzaron, como en el caso de la generación de corriente alterna.

Tesla young adjusted
Public Domain/Wikimedia

¿Corriente continua o corriente alterna?

Cuando Tesla llegó a Estados Unidos comenzó a trabajar al servicio de Edison, e inicialmente fue muy estimado por su gran capacidad de trabajo. Cuando una labor le absorbía era capaz de pasar toda la noche trabajando sin descanso hasta que estuviese lista, y eso le encanta a cualquier jefe. Su comprensión del funcionamiento de la electricidad era completo, y el desarrollo de un método de transporte de corriente alterna es un ejemplo de sus habilidades.

Existen dos tipos de corriente eléctrica: la corriente continua y la corriente alterna. En la corriente continua los electrones fluyen en una sola dirección, por ejemplo del polo positivo al polo negativo en una batería, mientras que en la corriente alterna los electrones cambian su dirección cincuenta o sesenta veces por segundo, y oscila de arriba a abajo.

Actualmente casi toda la corriente que usamos en casa es alterna, ya que el transporte de corriente continua a largas distancias requiere que se instalen generadores cada pocos metros debido a las pérdidas que tiene. La corriente alterna sin embargo es capaz de superar estas resistencias con mayor facilidad, ya que puede convertirse en voltajes más altos con mayor facilidad.

Cuando Nikola Tesla trabajaba como ingeniero eléctrico en Hungría concibió un campo magnético rotativo, como producto de dos o más corrientes alternas desfasadas, la clave que permitía transportar corrientes alternas largas distancias, y en poco meses diseñó todos los componentes necesarios para ponerlo en funcionamiento.

746px Tesla colorado
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Edison contra Tesla

El problema con el que se encontró Tesla es que Edison, quien había sido su colaborador, estaba en esos momentos haciendo una promoción de la corriente continua, y no le hizo ninguna gracia que el nuevo método ideado por Tesla le hiciese la competencia. Tesla se desvinculó de la empresa de Edison y pasó a formar parte de la plantilla de su archienemigo George Westinghouse, que le ofreció considerables ingresos por sus patentes en corriente alterna además de un sueldo de dos mil dólares mensuales. La respuesta de Edison no se hizo esperar.

Una de las cosas que más irrita a los admiradores de Tesla es la promoción que se hace en ocasiones de Thomas Edison. Edison era el enemigo de los ideales científicos, una persona desvergonzada que despreciaba completamente el método científico siempre que no le reportase ingresos, llamaba a Tesla el "poeta de la ciencia" y consideraba sus ideas "magníficas pero nada prácticas". Sin embargo Tesla hablaba varios idiomas , era muy educado, y tenía un gran conocimiento de la teoría electromagnética en la que basaba todos sus descubrimientos.

Thomas Edison
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La reacción de Edison cuando Tesla fue contratado por Westinghouse fue la habitual en él, tratar de demostrar que la utilización de la corriente alterna era peligrosa, como por cierto ya había hecho con las compañías de gas cuando introdujo por primera vez la corriente continua.

En esa ocasión publicó boletines sobre los peligros de las explosiones de gas, mientras que en esta contrató a un grupo de chavales para que le suministrasen perros y gatos, y se dedicó a tratar de demostrar los peligros de la corriente alterna electrocutando animales. Incluso convenció a los oficiales de la cárcel de Sing-Sing para que llevasen a cabo las futuras electrocuciones con corriente alterna. Por cierto, los oficiales, que habían practicado con perros y gatos, descubrieron de un modo poco agradable que la cantidad de corriente necesaria para acabar con un ser humano era mucho mayor. Pero esto Tesla ya lo sabía.

Nuestro héroe hizo demostraciones sobre el uso de las corrientes eléctricas haciendo que pasasen por su cuerpodos millones de voltios, ya que él sabía que las corrientes alternas de altos voltajes fluyen por la superficie externa de la piel sin causar daños cuando las corrientes son altas, las que van por debajo de la piel son las peligrosas, ya sean corriente continua o alterna.

Nikola siguió con sus demostraciones, se electrificaba tanto que le llegaba a rodear una "aureola de electricidad", como lo describían algunos testigos, hacía que al chasquear sus dedos surgiesen chispas, encendía bombillas e incluso derretía metales, hacía demostraciones que ya nunca se han vuelto a hacer, y no le costó superar en popularidad a Edison.

Tesla bulb
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El golpe de gracia, y que supuso la imposición final de la corriente continua sobre la alterna fue la adjudicación de la iluminación de laExposición Universal de Chicago de 1893 a Westinghouse y su corriente alterna. El éxito fue tal que las comisiones que debía cobrar Tesla aumentaron tanto que su pago supondría el fin de la empresa de Westinghouse, así que rechazó el dinero.Podría haber sido uno de los hombres más ricos del planeta, pero rechazó el dinero. Y murió pobre, pero con sus ideales intactos.

Sinceramente, yo no creo que hubiese rechazado los millones, si era tan listo ¿por qué no reinvertió el dinero y lo empleó para mejorar sus condiciones de vida y hacer lo que le diese la gana? ¿Tú que opinas? ¿Te hubieses quedado el dinero, o los ideales?