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¿Por qué pican los mosquitos?

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Que los mosquitos pican es algo que todos sabemos y probablemente hemos vivido en carne propia. La sabiduría popular dice que los mosquitos consumen sangre y que lo que hacen al picarnos es extraernos una pequeña cantidad de sangre y ese proceso es lo que produce picazón e irritación en la herida.

También es característico su zumbido: una de las cosas más molestas que uno puede experimentar cuando se intenta dormir en las noches de verano. Y todo esto es cierto, pero ahora queremos enfocarnos en los conocimientos científicos acerca de ¿por qué pican los mosquitos?

No me moleste mosquito...

El nombre científico de los mosquitos es culícidos (culicidae). Son insectos pertenecientes a la familia de los dípteros, que poseen cuerpo delgado, patas alargadas, antenas filiformes y cuyo tamaño no supera nunca los 15 milímetros. Su desarrollo atraviesa cuatro fases distintas: huevo, larva, pupa y adulto.

En la mayoría de las especies, las hembras adultas ponen sus huevos en agua estancada, en plantas acuáticas o en cualquier otro ambiente que contenga agua, y las primeras tres etapas del desarrollo tienen lugar casi exclusivamente en el agua.

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Flickr / gammaman

Los mosquitos son una de las peores plagas urbanas y constituyen generalmente un peligro muy importante en ciertas zonas geográficas, ya que pueden ser vectores en la transmisión de enfermedades infecciosas. En el ámbito científico se ha discutido si los mosquitos son necesarios y las consecuencias que tendría la eliminación total de este insecto.

Picaduras

Las picaduras de los mosquitos las realizan únicamente las hembras. Para la puesta de huevos, la hembra mosquito debe alimentarse de sangre de mamíferos, que le proporciona las proteínas necesarias para que sus huevos resulten fértiles. Por este motivo, la hembra dispone de una probóscide o larga y delgada trompa, algo así como una pequeña aguja, que le permite perforar la piel de los mamíferos, incluyendo a los humanos, para succionar la sangre.

Al mismo tiempo, al succionar la sangre el mosquito inyecta pequeñas cantidades de saliva para facilitar el flujo de sangre por su trompa y, sobre todo, porque su saliva posee mecanismos que bloquean los procesos de hemostasia de los mamíferos; es decir, que anula la capacidad de retener la sangre en los vasos sanguíneos y de coagulación presente en nuestro organismo.

Luego de la picadura, cierta cantidad de saliva puede quedar en la herida y eso es lo que causa la picazón.

Dado que los mosquitos macho no ponen huevos, no necesitan sangre y se alimentan de néctar, savia y jugos de fruta, que son ricos en azúcares. 

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By Rsabbatini at en.wikipedia [Public domain], from Wikimedia Commons

Los mosquitos poseen sensores químicos en sus antenas, que son los que principalmente les permiten reconocer al mamífero que puede ser su donante involuntario de sangre, detectando en él el dióxido de carbono que emana, pero también poseen otros sensores visuales, de olor y de temperatura.

Eso es lo que hace que algunas personas sean más susceptibles de ser picadas que otras. Emanar mayor cantidad de dióxido de carbono (a través de la respiración o el sudor), usar desodorante, perfume o alguna loción, y vestir ropas de colores oscuros, te vuelven un objetivo más deseable para los mosquitos.

Enfermedades

Como muchos de los insectos que se alimentan de sangre, los mosquitos pueden ser muy peligrosos en la transmisión de enfermedades infecciosas, funcionando como vectores, por ejemplo, de la malaria, fiebre amarilla o dengue.

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By James D. GathanyKpjas at en.wikipedia [Public domain], from Wikimedia Commons

Muchos consideran que por este motivo los mosquitos son uno de los animales más peligrosos en la actualidad, y varios científicos han estudiado la posibilidad de erradicar completamente a los mosquitos, argumentando que esto no causaría ninguna alteración ecológica importante. Sin embargo esta opinión se ha relativizado, debido a la gran diferencia que existe entre las miles de especies de mosquitos y los diferentes roles que juegan en la ecología, siendo que incluso algunas especies actúan como depredadoras de otras y son beneficiosas.