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Las tortugas, reptiles milenarios

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iStockphoto/Thinkstock

Las tortugas son un grupo antiguo de reptiles que incluyen más de 293 especies. Estos animales pueblan hábitats marinos de agua dulce y terrestres a través de regiones templadas y tropicales del mundo.

Las tortugas tienen una anatomía única. Son más conocidas por su caparazón duro, el cual es una modificación a su caja torácica y su columna vertebral. Esta concha es enteramente interna y es parte del esqueleto de la tortuga; está compuesto por dos capas, una exterior de placas finas llamadas espaldares y una capa interna de hueso. La parte baja del caparazón de la tortuga, llamada plastrón, protege su barriga. Las tortugas no tienen dientes, sino que tienen un pico filoso que les permite romper su comida.

Muchos nombres comunes son utilizados para describir varios grupos de tortugas; incluso el mismo término "tortuga" está mal utilizado. Anteriormente, el término "tortugas" era solamente utilizado para referirse a las tortugas marinas, pero ahora tiene un uso más general.

Muchas tortugas son herbívoras y se alimentan de plantas. Como se mueven lentamente, las tortugas no tienen la habilidad de perseguir presas; de cualquier manera, algunas especies acuáticas han desarrollado una técnica de emboscar algunas presas como invertebrados, peces u otros animales pequeños. La mayoría de las especies marinas se alimentan de algas marinas, pero algunas especies también comen invertebrados como medusas.

Las tortugas son una de las especies que mayor peligro corren de todos los reptiles, ya que más del 40% de especies de tortugas están clasificadas como vulnerables, en peligro o en gran peligro. Esta especie es uno de los cuatro grupo básicos de reptiles. Las tortugas se dividen en dos subgrupos: las tortugas de cuello lateral (alrededor de 76 especies) y las tortugas de cuello escondido (alrededor de 200 especies).

Las primeras tortugas aparecieron hace más de 220 millones de años. Desde ese momento las tortugas no han cambiado mucho, y es posible que las tortugas modernas sean muy parecidas a las que habitaron la tierra en la época de los dinosaurios.