La lenta evolución del pelícano asombra a los científicos

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A pesar de que la evolución es generalmente un proceso lento, 30 millones de años parecen más que suficiente para producir algún cambio en cualquier especie. Sin embargo el reciente hallazgo de un muy bien preservado fósil de pelícano de esa edad ha causado perplejidad y asombro entre los investigadores que notaron lo poco que había cambiado el ave desde ese período hasta ahora.

El pico casi completo del fósil de 30 millones de años, hallado en el área de Luberon en el Sur de Francia, se parece tanto al de las 7 especies de pelícanos modernas que puede ser incluido dentro de la categoría Pelecanus reveló Antoine Louchart de la Universidad de Lyon, Francia.

Los picos de los pelícanos son los más largos de entre todos los pájaros actualmente existentes. Debajo del pico se encuentra un bolsilo flexible que permite a los pájaros capturar su presa en el agua y luego escupir el agua antes de tragar la comida.  Como la mayoría de los pájaros, se han encontrado muy pocos fósiles de ellos por lo que se sabe relativamente muy poco sobre su evolución.

Louchart reconocio el fósil, que fue descubierto en la década de los ochenta, cuando examinaba especímenes de la colección de su amigo y colega Nicolas Tourment. El fósil contenía la mayoría de los huesos del pico, ademas de partes del cráneo y del cuello y guarda un gran parecido con el gran pelícano blanco moderno cuyo nombre científico es, Pelecanus onocrotalus.

La ausencia de cambios evolutivos puede sugerir que el pico ha alcanzado un máximo de eficiencia evolutiva para volar o comer. Sin embargo Louchart no esta convencido por estas hipótesis y cree que algo más puede estar involucrado pero no sabe que puede ser.

El hallazgo no solo fuerza a retroceder los orígenes de los pelícanos, sino también de pájaros que pertenecen a la misma familia como el cabeza de ballena o la cigueña cabeza de martillo. Se sabe que estas especies son genéticamente muy similares, lo que refleja su evolución lenta pero este hallazgo permite tener una idea de cuan lenta, superando todas las expectativas de los científicos.