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La adaptación de los mamuts al frío estaba en su sangre

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iStockphoto/Thinkstock

Comparar la anatomía de un mamut con la de un elefante moderno (asiático o africano, da igual) resalta a la luz muchísimas diferencias. Muchas de estas son productos directos de la adaptación climática, pues mientras que los mamuts vivían en climas rigurosamente fríos, los elefantes habitan climas muy cálidos.

Concentrémonos en los mamuts. Cierto que tenían un pelaje abundante que les permitía resistir el frío. Sin embargo, en los duros inviernos del norte un buen buzo de pelos no basta para resistir. ¿Cómo lo hacían entonces? Investigadores de la Universidad de Manitoba en Canadá, han estudiado muestras sanguíneas de tres ejemplares de mamut conservados en permafrost, para así comprender cómo estos gigantescos animales podían soportar las condiciones climáticas del norte del planeta.

Los investigadores, que publican su trabajo en Nature Genetics, aislaron hemoglobina de la sangre de los mamuts. La hemoglobina es la proteína que transporta oxígeno a la sangre, llevándola hasta los glóbulos rojos. Su acción, sin embargo, se ve inhibida en el frío, por lo que la hipótesis sostenía que en los mamuts ésta debía funcionar de forma diferente.

Para comprobarlo los científicos modificaron secuencias de ADN de mamut en ARN (la molécula encargada de producir las proteínas para construir enlaces de ADN) y lo insertaron en las bacterias. Efectivamente, las bacterias codificaron la proteína de los mamuts, dejándola disponible para el análisis de los investigadores.

Al testear la  hemoglobina de mamut 'resucitada' se apreciaron tres modificaciones en comparación con la hemoglobina común, las cuales se cree que eran las encargadas de transportar el oxígeno a la sangre de los mamuts, sin que el frío intercediera en esta tarea.

Adaptación darwiniana pura, nada más que eso. Sin esta modificación genética los mamuts no podrían haber soportado su entorno frío, pero con el cambio climático los elefantes actuales no la necesitan, y por ello quedó perdida en su linaje.